HAMBURG - Juan Carlos Ferrero heeft woensdag zijn concurrenten duidelijk gemaakt dat hij op de weg terug is. De voormalig nummer één van de wereld, door kwetsuren en een vormdip afgezakt naar de 39e plaats op de mondiale ranglijst, verschalkte in Hamburg de als derde geplaatste Rus Marat Safin: 4-6 6-4 6-2.

Op het gemalen baksteen voelt Ferrero zich altijd opperbest, zo bleek ook in Hamburg. De Spanjaard verloor de eerste set toen hij bij een 4-5-stand op 30-40 een dubbele fout produceerde. Maar de winnaar van Roland Garros 2003 kwam in de tweede doorgang goed op gang, liet Safin van links naar rechts lopen en profiteerde van de foutjes die de Rus maakte. Ferrero pakte de tweede set met 6-4 en maakte vervolgens het karwei eenvoudig af: 6-2.

Favorieten

De 25-jarige gravelbijter toonde daarmee aan dat hij tot de favorieten mag worden gerekend voor de Open Franse tenniskampioenschappen, later deze maand in Parijs.

Incident

Overigens werd de partij overschaduwd door een merkwaardig incident in de tweede set. Safin ging in de derde game (stand 0-2) langdurig in discussie met de arbiter nadat deze een besluit van een lijnrechter had herroepen. Ferrero hoorde het gesprek eventjes aan en vroeg vervolgens aan de scheidsrechter om de wedstrijd te hervatten. Dat was tegen het zere been van de Rus, die furieus reageerde. "Ik begrijp niet waar Ferrero over moest klagen", sprak Safin achteraf. "Ik probeer niemand te bedriegen, ik stel slechts vragen over die beslissing en wil mijn mening duidelijk maken. Maar reageer dan niet op deze manier, alsof-ie een 14-jarig kind is."

Kalmte

De Spanjaard, die al sinds zijn jeugd de strijd met Safin aangaat op de tennisbaan, voelde zich niet aangesproken door de kritiek. "Een arbiter kan niet drie minuten discussiëren met een speler", meende hij. "Daar moest een einde aan komen. Drie minuten is te lang. Ach, Marat wordt soms nerveus en dan doet hij zulke dingen. Ik bleef kalm en probeerde me te focussen op het volgende punt."

In de volgende ronde staat Ferrero weer tegenover een Rus: Nikolai Davidenko.