FROSINONE - Voor de tweede achtereenvolgende dag mocht Paolo Bettini de roze trui komen afhalen op het podium. Maar bij de leider in de Ronde van Italië kon er woensdag na de vierde etappe amper een lachje af. Boos was Bettini, omdat de jury hem wegens een gevaarlijke manoeuvre had gedeklasseerd en zijn landgenoot Luca Mazzanti tot ritwinnaar had uitgeroepen. "Alleen uit respect voor mijn ploeg blijf ik in de Giro."

De beslissing van de jury was te billijken. In een sprint van zes week Bettini op kop naar links af net op het moment dat Baden Cooke hem langs die kant wilde passeren. De Australiër, nooit het risico schuwend, belandde tegen de hekken en vloog over de kop. Woedend en te voet passeerde hij als laatste de finish. "De deklassering geeft me niets terug. Hij heeft me een belangrijke overwinning afgepakt", brieste Cooke.

Tumultueus

De tumultueuze sprint was de climax van weer een spectaculaire finale. Na een lange ontsnapping van de Fransman Vasseur en de Italiaan Pinotti denderde een compleet peloton richting streep. De lastigste hindernissen lagen in de slotkilometers met een klimmetje met de top op vier kilometer voor finishplaats Frosinone en een afdaling met zeven haarspeldbochten in de laatste twee kilometer.

Bettini, die de roze trui zeker tot zondag wil behouden, koos de aanval bergop maar kwam pas los van de groep in de gevaarlijke afdaling waar slechts vijf man het tempo van de olympisch kampioen konden volgen. Het groepje hield op de streep vier tellen over op de eerste groep met alle favorieten voor het klassement.

Maar Bettini kon dus fluiten naar de twintig bonificatieseconden die hem de komende dagen wellicht van pas zouden komen. Pas na de tijdrit van zondag lijkt Bettini's rol in het klassement uitgespeeld, maar hij wil koste wat kost in het roze richting geboortegrond.

Bettini

Het duurde veertig minuten eer Bettini alsnog op het podium verscheen om een nieuw roze tricot in ontvangst te nemen. Er waren pittige discussies aan voorafgegaan want de immer vriendelijke Italiaan was zo boos dat hij dreigde de Giro te verlaten. "Zoals elke renner die een sprint aangaat licht bergop ben ik iets van mijn lijn afgeweken. Bovendien sloeg mijn ketting over. Ik heb geen idee wat er achter me gebeurd is."

"Als dit onreglementair sprinten is ben ik klaar met de Giro", tierde hij. Maar het teambelang en het gezonde verstand wonnen het uiteindelijk: "Uit respect voor de ploeg blijf ik."