LONDEN - Sjeng Schalken heeft op Wimbledon een nieuwe mijlpaal bereikt. De Limburgse tennisser plaatste zich maandag ten koste van de Tsjech Jan Vacek voor het eerst in zijn loopbaan voor de kwartfinales van een grandslamtoernooi. Hij versloeg Vacek met -2 7-5 7-5.

Na de winst in de tweede set viel Schalken van de roze wolk. Na alle hoogtepunten in de afgelopen weken voelde hij zich plotseling zonder enige waarschuwing mentaal leeg. De overwinning op de Tsjech Jan Vacek (6-2 7-5 7-5) gaf hij niet meer uit handen. Maar het besef dat hij maandag voor de eerste keer in zijn carrière de laatste acht op een grand slam had bereikt, drong amper tot hem door.

'Vat leeg'

Schalken had maandag alle energie nodig om de partij tegen Vacek tot een goed einde te brengen. In de derde set kon hij nauwelijks meer de concentratie opbrengen. "Het vat was ineens helemaal leeg," keek de Limburger terug. "Al die wedstrijden in de laatste weken hebben enorm veel kracht gekost. Ik heb geprobeerd zonder emoties verder te spelen, maar voor hetzelfde geld gaat het helemaal mis."

Schalken plaatste zich dan ook niet voor de kwartfinales in het dubbelspel. Met zijn Franse partner Julien Boutter verloor hij in de derde ronde van het Indiase/Wit-Russische koppel Bhupathi/Mirnyi, 1-6 6-7 4-6.

De Nederlanders was weinig gemotiveerd voor het dubbel. ,,Ik zie de ballen wel op me afkomen en sla wel wat'', zei de vermoeide Schalken voor de wedstrijd.

Vreugdekreet

In de eerste twee sets kwam Schalken tegen de lange Vacek geen moment in gevaar. Op zijn opslag stond hij slechts vijf punten af. Nadat hij de winst in het tweede bedrijf met zijn inmiddels bekende vreugdekreet begroette, voelde hij de kracht uit zijn lichaam wegvloeien.

'Heel zwaar'

De inwoner van Monte Carlo leverde in de derde set direct zijn service in, maar brak de Tsjech tot zijn opluchting meteen terug. Schalken worstelde zich daarna door zijn servicegames. Hij profiteerde uiteindelijk op 5-5 van een zwakke beurt van Vacek en behaalde zijn twaalfde zege in dertien wedstrijden. "Ik ben echt blij dat ik het in drie sets hebben kunnen afmaken. Het was heel zwaar."

Volgende duel tegen Hewitt

Schalken zal in zijn volgende partij tegen Lleyton Hewitt weer volledig bij de les moeten zijn. De Australische nummer een van de wereld maakte in zijn voorgaande duels indruk op Wimbledon. De fanatieke tennisser uit Adelaide stond nog geen set af. Hij bezorgde Schalken in de halve finales op Queen's de enige nederlaag op gras in dit jaar. De twee stonden ook al tegenover elkaar in de derde ronde van Roland Garros, toen was de Australiër eveneens de sterkste.

Dikke vrienden

Schalken en Hewitt zijn inmiddels vrienden. Schalken ging bij Hewitt te rade voor zijn partij tegen de Amerikaan Michael Chang, tegen wie Hewitt eerder tenniste op Rosmalen. "We kunnen goed met elkaar opschieten. Ik vind het een geweldige kerel," aldus de Australiër. "Ik ben niet verbaasd dat hij hier in de kwartfinales staat. Ik neem deze wedstrijd heel serieus."

Derde keer tegen Hewitt

Voor Schalken geldt de partij als de eerste grote test van dit toernooi. Tijdens de eerdere twee confrontaties sloeg Hewitt hem niet kansloos van de baan. "Hij is moeilijk te bestrijden. Ik ben zeker niet bang voor hem. Maar hij weet op de beslissende momenten de grote punten te maken. Ik heb er respect voor dat hij op zo'n jonge leeftijd mentaal zo ijzersterk is."

Zoveel mogelijk genieten

Schalken hoopt in ieder geval weer met het goede gevoel de baan op te gaan. Zijn slechte prestaties in de eerste vijf maanden van dit jaar zitten nog steeds in zijn achterhoofd. "Ik blijf mezelf verrassen, maar ik weet dat het zo kan omkeren. Ik moet daarom zoveel mogelijk genieten."

Haarhuis sneuvelt

Paul Haarhuis en Jevgeni Kafelnikov zijn uitgeschakeld in het dubbelspel. De als negende geplaatste combinatie verloor maandag in de derde ronde van het dubbel van de Duitser David Prinosil en de Tsjech David Rikl, 3-6 5-7 5-7. Prinosil/Rikl is als achtste geplaatst. Haarhuis en Kafelnikov wonnen dit jaar het dubbel op Roland Garros.

/DOSSIERWimbledon