CARDIFF - Robin van Persie en Ruud van Nistelrooij hebben dit weekeinde tijdens de halve finales van de FA Cup een hoofdrol opgeëist. Beide Nederlanders troffen tweemaal doel, waardoor hun werkgevers de bekerfinale bereikten. Van Persie leidde Arsenal langs Blackburn Rovers (3-0), Van Nistelrooij was mede verantwoordelijk voor de uitschakeling van Newcastle United (4-1).

Van Nistelrooij had op 27 november 2004 voor het laatst een doelpunt voor Manchester United gemaakt. Sindsdien kwam de spits vooral in het nieuws vanwege een achillespeesblessure én het veelvuldig missen van kansen. Terwijl het matig presterende United dringend behoefte had aan een goaltjesdief, wist de Brabander niet zijn oude vorm te hervinden. De kritiek klonk elke week luider. Tot zondag. De aanvaller rondde met veel gevoel een voorzet van Ronaldo af en bracht daarmee zijn ploeg - in het duel met Newcastle - op voorsprong.

Opluchting

"Een typische Van Nistelrooij-doelpunt", meende coach Ferguson. "Uit zo'n positie de doelman verrassen met een geplaatst schot. Fantastisch." Ook bij de spits zelf was de opluchting groot: "Ik heb keihard gewerkt om na een achillesblessure terug te komen. Het liefst maak je dan meteen een doelpunt, maar dat bleef uit. Gelukkig lukte het vandaag wel." Na rust maakte hij gelijk z'n tweede doelpunt van 2005, waardoor United uiteindelijk met 4-1 zegevierde.

In de finale stuit Manchester United op Arsenal. De Londenaren versloegen Blackburn Rovers met 3-0 en ook in dat duel werden twee treffers gemaakt door een Nederlander: Robin van Persie.

Zonder de geblesseerde Henry kende Arsenal aanvankelijk veel problemen met het stug verdedigende Blackburn Rovers. Toch kwam de club in de 42e minuut via een treffer van Pires op voorsprong. Gedwongen door de achterstand gaf Blackburn Rovers naarmate de wedstrijd vorderde steeds meer ruimte weg. Van Persie profiteerde dankbaar van de aanvallende bedoelingen van de tegenstander. De oud-Feyenoorder kwam in de 83e minuut voor Dennis Bergkamp in het veld en scoorde twee keer binnen zeven minuten.