ALKMAAR - De volgende tegenstander van AZ, in de kwartfinale van de UEFA-beker, is een gele onderzeeër. Tenminste; zo wordt Villarreal liefkozend door de eigen fans genoemd. De Spaanse nummer drie was enkele jaren geleden een onbeduidend provincieclubje uit de nietszeggende plaats Villarreal, niet ver van Valencia. Die tijd is voorbij. Met de snelheid van een onderzeeboot is Villarreal omhoog geschoten in het Spaanse en Europese voetbal.

Clubtrainer Manuel Luis Pellegrini, tot op heden alleen bekend in Zuid-Amerika, maakt een sensationeel goed seizoen door. De ploeg speelt sinds 2000/2001 in de Primera Division en kwam nooit hoger dan de zevende plaats. Dat is ook niet gek. Villarreal is een klein stadje waar ongeveer 40.000 mensen wonen. Daarbij heeft de club geen grote geldschieter of een roemrijk verleden waar het op terug kan vallen.

Degelijk

Dit jaar maakt de uitgebalanceerde ploeg echter zowel nationaal als internationaal furore. "Het is een zeer degelijk elftal", aldus AZ-scout Hugo Hovenkamp. "Ze houden altijd vijf of zes mensen achter de bal en proberen vanuit die organisatie snel aan te vallen. De ploeg is een beetje te vergelijken met PSV, qua degelijkheid. Alleen speelt Villarreal met maar twee spitsen."

Tegendoelpunten

De cijfers van de ploeg zijn vooral in Europese thuisduels indrukwekkend. De Spanjaarden speelden in de geschiedenis van de club tot nu toe 22 thuiswedstrijden in Europees verband. Daarin kreeg het slechts één doelpunt tegen. De laatste achttien duels werd al niet meer verloren en de laatste tien wedstrijden werden bovendien gewonnen. Een aardig detail is dat Villarreal zich nog nooit via de competitie wist te plaatsen voor Europees voetbal. Steeds moest daar de Intertoto aan te pas komen.

Defensie

"Het zijn aardige cijfers, zeker thuis", zegt Hovenkamp. "Maar ondanks de weinige goals die ze thuis tegen hebben gekregen, vind ik hun defensie niet het beste deel van het elftal. Daar valt voor ons winst te behalen. Ik denk dat Co Adriaanse juist tegen deze tegenstander aanvallend moet voetballen. Ze zijn het niet gewend om tegen ploegen te spelen die drie aanvallers opstellen."

Villareal

Het spelersmateriaal van Villarreal is indrukwekkend. Voorin speelt de Uruguayaan Diego Forlan, die op de Spaanse topscorerslijst tweede staat achter Barcelona-aanvaller Eto'o. De ploeg heeft de pech dat Manchester United Forlan al één minuut gebruikte in de voorronde van de Champions League. Daardoor mag hij in Europese wedstrijden niet spelen voor 'El Submarino Amarillo'.

Riquelme

Er blijft echter voldoende kwaliteit over. Riquelme - door Louis van Gaal uitgekotst bij Barcelona - is een smaakmaker. Hij heeft steun van de Spaanse routinier José Marie, die afgelopen weekeinde nog twee keer scoorde in de competitiewedstrijd tegen Athletic de Bilbao. Voorts heeft de club in José Manuel Reina (ook al een afdankertje van Barcelona) een voortreffelijke doelman. Juan Pablo Sorin (aanvoerder van Argentinië) en zijn landgenoot Gonzalo Rodriguez zijn ook belangrijke krachten.

"Ik was wel onder de indruk van ze", zegt Hovenkamp. "Als ik het in moet schatten geef ik ons 40 procent kans om te winnen. Villarreal won dit seizoen thuis al met 3-0 van Barcelona. Dat is niet niks. Anderzijds won ook onze vorige tegenstander Sjachtar Donetsk met 3-0 van Barcelona. En die hebben we ook verslagen..."