MEERBEKE - Erik Dekker verzuchtte na de finish blij te zijn dat hij niet nog tien jaar met Tom Boonen hoeft te wedijveren. "Als dit zo doorgaat, is het straks natuurlijk hopeloos", zei de 34-jarige kopman van Rabo over 'broekie' Tom Boonen (24). Een broekie dat aardig kan fietsen; hij won zondag op imponerende wijze de Ronde van Vlaanderen.

Eigenlijk was het onvoorstelbaar wat de jonge kopman van Quick-Step liet zien. België was al een week Boonenland. De populaire en immer goedlachse renner porde het vuurtje vorige week zaterdag nog even wat op door via de aanval de E3 Prijs oppermachtig te winnen. Maar Vlaanderen, 256 zware kilometers lang, dat is andere koek. Straffe kost, zoals de Vlamingen zeggen.

Grootheid

Maar Boonen lijkt het geschikte karakter te bezitten om een grootheid te worden. Hoe jong ook, hij laat zich niet gek maken door de talloze loftuitingen, maar evenmin door negatieve statistieken. Want wie Vlaanderens Mooiste wil winnen, moet oud zijn. Het rijtje winnaars van deze eeuw: Tsjmil (2000, 37 jaar), Bortolami (2001, 32), Tafi (2002, 35), Van Petegem (2003, 33) en Wesemann (2004, 33). "Och, dat zijn slechts getallen", deed Boonen er luchtig over. "Het gaat er meer om hoe je op jezelf vertrouwt en hoe je een wedstrijd benadert."


De Belg Tom Boonen in actie tijdens de finale van de 89e editie van de wielerklassieker Ronde van Vlaanderen

Perfect

En dat laatste deed de Vlaming perfect. Pas zaterdagavond merkten zijn teamgenoten iets van spanning. Zenuwen? "Nee, dat niet", zei Boonen er zelf over. "Ik was misschien iets stiller." In zijn hoofd was hij al bezig met de koers waarmee hij opgroeide. "Dit is mijn land, mijn volk en dit zijn mijn hellingen", zo mocht hij achteraf stellen. Hij had dan ook wel wat laten zien.

Boonen koerste steeds attent en behoorde met de Duitser Klier en landgenoot Van Petegem tot de sterksten. Op de Valkenberg viel de beslissing, waarbij het trio aansluiting vond bij Zabel, Petito en de verrassend sterke Ballan. Van Boonen is bekend dat hij goed kan sprinten, hij won onder meer twee Touretappes in de massasprint, maar desondanks vertrouwde hij niet op dat wapen. Zeker niet met Zabel in de buurt. "Ik wilde per se niet met ze naar de meet, dat had ook allerlei demarrages uitgelokt. Bovendien moet je Vlaanderen solo winnen, hè."

Solo

Aldus geschiedde. Boonen won na een solo van ruim acht kilometer glansrijk en ontketende daarmee alleen maar meer Boonen-mania. Ook dat laat hij allemaal over zich heen komen. Er werd al geopperd dat hij beter in een kooi kan gaan wonen, om zich af te schermen van de gekte. Maar dat zal hem niet gebeuren, de jonge Vlaming laat zich vooralsnog zo vaak mogelijk op straat zien. Dan blijft het gewoon en is de aandacht minder, redeneert hij.

Maar wie Vlaanderen wint, en vooral op zo'n manier, is een held. Dat weet hij ook. Bovendien worden de verwachtingen steeds groter. Dat hij met druk kan omgaan, bewees de renner die al jaren de opvolger van Johan Museeuw wordt genoemd. Hij kan sprinten, hij kan de Vlaamse bergen aan, zijn tegenstanders vragen zich af waar zijn zwakke plek zit, mocht hij die al hebben.

Vooralsnog lijkt er op Boonen geen maat te staan. Volgende week zondag is er weer zo'n mooie koers: Parijs-Roubaix. Wat hij daarvan denkt? "Och, die ligt me nog beter dan de Ronde, dus..." Erik Dekker kan wel eens gelijk gaan krijgen.