ROSMALEN - Het hoofd moest leeg om te kunnen schaken op de tennisbaan. Sjeng Schalken schudde het geestelijke bed op en veegde alle sores weg. Hij hield alleen zijn racket over en kon plotseling alles en iedereen aan, tot wereldtoppers aan toe. Twee maanden na een eindeloos verblijf in het diepste dal van zijn tennisleven arriveerde hij in Rosmalen bij het voorlopig hoogtepunt van het seizoen.

Schalken won zondag het
grastoernooi

Voor Schalken was het de zevende toernooizege in negen ATP-finales. Eerder won hij Valencia 1995, Jakarta 1996, Boston , Auckland 1999, Tokio 2000 en Stockholm 2001.

De 26-jarige Limburgse anti-atleet, die een beroerd record heeft in partijen van vijf sets, scoort een hoog gemiddelde in finales met zijn zeven triomfen naast twee nederlagen (Shanghai 2000 tegen de Zweed Norman, Washington 2001 tegen de Amerikaan Roddick). "In een finale geniet ik altijd. Zelfs als je verliest heb je 30 of 62 spelers achter je gelaten."

Breuk Reijnders

Schalken maakte dit jaar vijf moeilijke maanden door. Hij verloor zijn bekende vaste slaggevoel, kende een teleurstellende seizoensaanvang in Australië, verloor veel toernooien in de eerste ronde en scheidde van zijn coach Alex Reijnders. Op Roland Garros begon hij langzaam overeind te veren en bij de eerste wedstrijden op gras was hij weer de oude.

Ambassadeur

Hij haalde de halve finale op Queen's en kwam in topvorm naar Rosmalen, waar hij tot ambassadeur van het toernooi was uitgeroepen. Hij speelde goed, won van de Fransman Golmard, de Belg Rochus en de Zwitserse wereldtopper Federer.Zaterdag kegelde hij met superieur tennis de Spanjaard Tommy Robredo uit de halve finales, 6-3 6-3.

Moeite

In de eindstrijd had Schalken het behoorlijk moeilijk tegen Clément. De Fransman met wie hij het bij toernooien altijd goed kan vinden, liet hem in de eerste set alle hoeken van de baan zien in plaats van andersom. "Het was veruit mijn beste set van de hele week", vond Clément na afloop, "ik kon dat niet continueren, mede omdat Sjeng de antwoorden begon te vinden."

Voorheen moesten anderen die antwoorden aanreiken. Nu kwam Schalken zelf tot oplossingen. Die bestonden eruit de tegenstander vast te zetten in een hoek. Met de spreiding uit de eerste set was hij er als anti-atleet steeds uitgelopen.

Schalken raakte toen gefrustreerd, koelde zijn woede op het net en op een bal die het stadion uitvloog. Zijn denkwerk bracht hem tot tragere opslagen en langere rally's. "Arnaud wilde mij maar bij het net hebben. Ik hoorde het hem zowat zeggen", vertelde Schalken na afloop.

Clément

De wedstrijd ging langer duren. De 6-3 voor Clement duurde 33 minuten, de 6-3 voor Schalken 52. De derde set ging weer vlot, omdat de Fransman de oplossingen van de winnaar niet meer kon bijbenen. Na 2-2 won de Limburger alle resterende games. "Ik gun hem de overwinning", zei Clement, "hij is een sympathieke en sportieve vent."

Wimbledon

Beide finalisten vlogen samen in een speciaal gecharterd vliegtuigje naar Wimbledon. Schalken speelt daar dinsdag tegen de Deen Kristian Pless. "Ik ben blij met een dagje rust. Ik denk dat ik dan de hele dag zal slapen. Dinsdag staat mij weer de hel te wachten tegen Pless. Op Wimbledon zal ik weer mijn best doen, maar deze overwinning is voor mij veel belangrijker."