ROSMALEN - Na een moeizame seizoenstart kan Sjeng Schalken eindelijk weer genieten op de tennisbaan. Voor de tweede week op rij haalde de Limburger de halve finales op de ATP-tour. Bovendien versloeg hij met de Zwitser Roger Federer voor het eerst dit jaar een speler uit de toptien.

Hoewel Federer na afloop verkondigde dat hij het Nederlandse grastoernooi graag had willen winnen, leek hij na zijn nederlaag vooral opgelucht. De nummer negen van wereldranglijst zag het eigenlijk niet zitten om een dag voor het begin van Wimbledon, zijn favoriete grandslamtoernooi, in
Rosmalen

"De eindstrijd zou hier eigenlijk op zaterdag moeten worden gehouden", pleitte Federer. "Dat is voor iedereen het beste. Wimbledon zit nu toch constant in mijn achterhoofd. Ik moet er niet aan denken dat ik in de eerste ronde verlies omdat ik te vermoeid ben van een finale in Rosmalen."

Schone kleren

Ook Schalken is met zijn gedachten al regelmatig in Londen, maar ziet het spelen van een eindstrijd vooral als een luxeprobleem. "Ik hoop dat ik er last van ga krijgen. Het is ook heerlijk als je bij een toernooi geen schone shirts of onderbroeken meer hebt. Dan weet je dat het goed gaat. Ik heb dit jaar te vaak gehad dat ik met een tas vol schone kleren naar huis moest."

Na een slechte periode in het begin van dit jaar heeft Schalken eindelijk weer het goede gevoel weer te pakken. Ook na de breuk met coach Alex Reijnders bleven de resultaten aanvankelijk achterwege, maar in Hamburg begon zijn vertrouwen al voorzichtig te groeien. Na de omschakeling van het gravel naar het gras neemt het geloof in eigen kunnen met de wedstrijd toe.

Queen's

Vorige week haalde Schalken de halve finales van het toernooi op de Queen's club in Londen, waar de Australiër Lleyton Hewitt uiteindelijk te sterk was. In Rosmalen dreigde een rugblessure even roet in het eten te gooien, maar Schalken toonde karakter tegen de Fransman Golmard. Manueel therapeut Jan Naaktgeboren verloste de Limburger binnen vijf minuten van de pijn. Tegen de Belg Christophe Rochus voelde hij nog wel de naweeën, maar in de wedstrijd tegen Federer was de rug weer in orde.

Federer

De talentvolle Zwitser, vorige week halve finalist in Halle, domineerde de eerste set, maar Schalken raakte geen moment in paniek. "Zijn service ging niet zo hard als ik had verwacht. Ik wist dat ik die wel onder de knie kon krijgen." Bij 6-5 in de tweede doorgang wist de Nederlander de opslag van zijn tegenstander te breken. Hij liep daarna uit naar een 4-0 voorsprong, maar leek zijn voordelige marge toch nog uit handen te geven. Federer vocht zich terug tot 4-3, maar een game later serveerde Schalken de wedstrijd toch uit.

In hun eerste onderlinge confrontatie vorig jaar op de US Open was Schalken nog kansloos. "Ik heb nu gelukkig wat terug kunnen doen. Ik heb keihard voor de zege moeten werken, maar dat maakt het ook extra mooi. Nu wil ik dit toernooi winnen. Het is misschien zwaar met het oog op Wimbledon, maar ik heb een heerlijk gevoel van de laatste paar weken."

Robredo

Schalken treft in zijn eerste halve eindstrijd in Rosmalen opnieuw Tommy Robredo. De Spanjaard haalde vrijdag de laatste vier ten koste van de Zwitser Allegro. Ook de Argentijn Canas plaatste zich na een zege op de Fransman Pioline opnieuw voor de halve finales. Hij speelt tegen Pioline's landgenoot Arnaud Clement. Hij kreeg een vrije doorgang doordat Hewitt zich wegens een maagvirus terugtrok.