NICE/SALTARA - De Amerikaan Bobby Julich werd zondag dankzij zijn zege in Parijs-Nice de eerste leider in de ProTour. De nieuwe reeks topkoersen is een idee van UCI-baas Hein Verbruggen, die het afgelopen weekeinde landgenoten in zijn competitie een hoofdrol zag spelen. Joost Posthuma won zaterdag een etappe in Parijs-Nice, Servais Knaven was een dag later ritwinnaar in Tirreno-Adriatico waar ook leider Oscar Freire een Nederlands tintje heeft. De Spanjaard is immers kopman van Rabobank.

Zaterdag was het Rabo-dag in de ProTour. Terwijl Freire in de vierde etappe van Tirreno-Adriatico voor de derde keer de sprintelite klopte - Hondo en Guidi werden respectievelijk tweede en derde, Petacchi raakte ingesloten - was Posthuma de beste in de zesde etappe van Parijs-Nice.

Posthuma

Posthuma, net 24 en een erkend tijdrijder, stapte vorig jaar juni over naar de profploeg van de Rabo. "Ik ben dus nog geen jaar prof", glunderde hij zaterdag na zijn mooie solo. De jonge coureur was vroeg in de zesde etappe meegesprongen in een kopgroep van acht. Op de col de Tanneron, de laatste klim van de dag, sprong de Duitser Jörg Ludewig weg. De Nederlander reed er op de macht naar toe en liet Ludewig nog voor de top achter.

Stuurfout

In de moeilijke afdaling maakte de Hengeloër nog een stuurfout, maar zijn voorsprong werd alleen maar groter. "Ik wist dat de afdaling gevaarlijk was. Maar je moet soms risico nemen en ik had goede benen. Dat was al zo tijdens de klim. Het laatste stuk met de wind in de rug ging het lekker." Het peloton eindigde uiteindelijk op meer dan vier minuten, maar daar hoefde leider Julich zich geen zorgen over te maken.

De 33-jarige Amerikaan slaagde er een dag later, gesteund door zijn ploeggenoten van CSC in, de aanvallen van de Spanjaard Valverde te weerstaan en de eindzege te veroveren.

Dekker

Valverde mocht nog wel de dagzege opeisen. Thomas Dekker, een ander groot Nederlands talent, werd negende in de lastige slotrit. Julich werd de eerste Amerikaan ooit die Parijs-Nice won. De nummer drie van de Tour van 1998 gedijt goed in het door Bjarne Riis strak geleide Team CSC. De Deense ploeg werkt jaarlijks in het vroege voorjaar een trainingsstage af in Italië waar de vonken vanaf vliegen.

Met resultaat, de ploeg staat telkens op scherp als Parijs-Nice zich aandient. Vorig jaar won de inmiddels bij CSC vertrokken Duitser Jaksche, nu was het Julich hoewel diens ploeggenoot Voigt misschien wel de beste man in koers was. Omdat de Amerikaan vrijdag de leiderstrui veroverde schikte de Duitser zich in zijn rol als meesterknecht.

Julich

Julich had de primeur de eerste wielrenner te zijn die de witte leiderstrui van de ProTour in ontvangst mocht nemen. Die leidende positie kan hij dinsdag al verliezen als de Italiaanse rittenkoers Tirreno-Adriatico afloopt. Grote man daarin is tot dusverre Oscar Freire, klassementsleider met drie ritzeges op zak. Zondag was de ritzege voor Servais Knaven. De Nederlander in dienst van het Belgische Quick-Step ontsnapte in de slotkilometers uit een kopgroep van vijf man en bleef alleen voorop.

Knaven

Het was Knavens eerste serieuze overwinning sinds zijn ritzege in de Tour van 2003. Net 34 geworden is zijn rol binnen Quick-Step vooral een sturende. "Het is voor mij belangrijk de jongeren in de ploeg aan overwinningen te helpen. Ik won in 2004 zelf niets, maar was heel tevreden over mijn seizoen. Maar het is natuurlijk leuk als ik zelf nog mijn kans kan pakken."

Hij deed dat in Saltara, waar de finishstreep halfweg een heuvel was getrokken op de enige voor hem mogelijke manier, solerend: "Ik ben geen sprinter en geen klimmer. Ik word ouder, maar ook slimmer."

Een rol in dienst van Tom Boonen volgende week in Milaan-Sanremo ambieert Knaven niet. "Ik was drie jaar geleden betrokken bij de valpartij waar Erik Dekker zijn heup brak. Toen heb ik besloten Milaan-Sanremo niet meer te rijden tenzij het echt moet. Voor mij zijn de Belgische koersen gewoon veel belangrijker." Zijn ritzege in Tirreno-Adriatico betekende een primeur voor Knaven. Nog nooit had hij een overwinning geboekt op Italiaanse bodem.