EINDHOVEN - Voor het eerst sinds de Olympische Spelen in Athene zwemt Pieter van den Hoogenband weer een wedstrijd. De olympisch kampioen op de 100 meter vrij maakt zaterdag in Antwerpen zijn rentree. De Brabander is nieuwsgierig tot welke tijden hij na slechts vijf weken training in staat is.

"Ik heb totaal geen idee waar ik nu sta", kijkt Van den Hoogenband vooruit op de open Vlaamse kampioenschappen. "Normaal heb ik door de planning wel ongeveer een tijd in mijn hoofd, maar omdat het nu allemaal wat anders is gelopen, heb ik totaal geen idee. Ik ben erg benieuwd hoe het zal gaan."

Training

Van den Hoogenband had aanvankelijk eind oktober de training willen hervatten. De geplande arbeid kwam wegens zijn verplichtingen na het olympisch goud al snel in het gedrang. Zelfs een paar uurtjes trainen in de avond lukte niet. In overleg met coach Jacco Verhaeren besloot hij een langere pauze in te gelasten. Pas na een vakantie met zijn vriendin en schoonouders in januari in Zuid-Afrika pakte hij de draad weer op.

Volle teugen

"Ik heb met volle teugen genoten van die vakantie, maar het begon daar toch langzaam weer te kriebelen. De sportbladen stonden er helemaal vol met de Zuid-Afrikaanse zwemhelden Schoeman en Neethling. Toen zij ook nog eens hard gingen zwemmen in de wereldbeker dacht ik wel: 'Piet het wordt nu toch echt tijd dat jij ook weer wat gaat doen'."

Bij het trainingskamp in het Franse Epinal ging Van den Hoogenband weer serieus aan de slag. Het werd twee weken afzien, maar toch merkte hij dat zijn lichaam zich weer snel aanpaste aan de arbeid in het water. "Het was wel prettig om te merken dat niet alles meteen verloren was gegaan. Ik heb toch nog veel profijt van alle investeringen voor de Spelen."

WK Montreal

Een kortere voorbereiding zou deze zomer gevolgen kunnen hebben bij de wereldkampioenschappen in Montreal. In deze periode wil Van den Hoogenband dit risico wel nemen. Hij zou graag een wereldtitel aan zijn erelijst willen toevoegen, maar de Spelen van 2008 in Peking werpen hun schaduw vooruit.

"Een derde gouden medaille op de 100 vrij en het wereldrecord dat zijn de heilige doelen. Om op het juiste moment weer boven jezelf te kunnen uitstijgen, moet je soms wat gas terugnemen. Dit is het moment daarvoor. Niet altijd pieken is ook een kwestie van lef hebben. Als ik straks bij het WK start, wil ik absoluut winnen, maar Peking zit altijd in mijn achterhoofd. Het WK is een hele unieke wedstrijd, maar de Spelen blijven toch het allerhoogste."

Thorpe

Zijn Australische rivaal Ian Thorpe besloot de wereldtitelstrijd met het oog op de Spelen te laten schieten. Een jaar zonder groot toernooi was geen optie voor Van den Hoogenband. "Ian is een halfgod in het zwemgekke Australië. Ik snap wel dat hij voor rust kiest. Maar ik heb toch een uitdaging nodig om voor te trainen. Ik ga ervan uit dat Peking mijn laatste optreden wordt, dus tot die tijd kan ik nog vier keer aan een groot toernooi meedoen. Ik wil daar dan graag nog iets moois van maken."

Om te mogen starten op de WK moet Van den Hoogenband vormbehoud tonen op de 100 en 200 meter vrije slag. Hij gaat er niet vanuit dat hem dit meteen in Antwerpen lukt, al is de wedstrijd voor de zekerheid wel als kwalificatiemoment aangevraagd. De inmiddels in België woonachtige Brabander wil de WK-deelname in ieder geval bij de Swim Cup in Eindhoven zeker stellen.

De Swim Cup in Amsterdam en de nationale kampioenschappen laat hij dan schieten. "Ik wil die tijd liever gebruiken om de verloren trainingstijd in te halen. Ik wil graag weer meters maken. Het is heerlijk 's avonds weer kapot op mijn bed te liggen. Dat is het mooiste dat er is."