OSAKA - Op kousenvoeten zijn de Engelse voetballers doorgedrongen tot de tweede ronde van het wereldkampioenschap voetbal. De ploeg van bondscoach Sven-Goran Eriksson overleefde met de rekenmachine in de achterzak de 'groep des doods'. Een gelijkspel tegen Nigeria was voldoende voor kwalificatie en dat doel werd - zonder een stap te veel - bereikt: 0-0.

Terwijl favorieten als Argentinië en Frankrijk in de voorronde sneuvelden, haalde Engeland wel de achtste finales. Toch geeft het vertoonde spel geen enkele reden om het elftal van Eriksson aan te merken als een belangrijke kandidaat voor de wereldtitel. Na een gelukkige zege op Argentinië (strafschop Beckham) en gelijkspelen tegen Zweden en Nigeria kan keuzeheer Eriksson niet meer dan hopen op betere tijden.

Beckham

Sterspelers als Beckham en Owen acteren voorlopig als modale voetballers. Toch heeft Engeland in potentie een sterk en vooral uitgebalanceerd team. Hardwerkende verdedigers en creatieve middenvelders vormen de basis van het nationale elftal. Wat het team mist, is een 'killer' in de spits.

Owen

Owen is weliswaar zeer snel en zijn statistieken zijn niet al te schamel (in 39 interlands trof hij zestien keer doel) maar zijn compagnon Heskey lijkt alleen als aanspeelpunt te kunnen fungeren. In 27 optredens voor de nationale ploeg maakte hij slechts drie doelpunten.

"We wilden vroeg scoren", zei Eriksson. "Met iets meer geluk was ons dat ook gelukt. Het was belangrijker om de wedstrijd te controleren, zoals we bijna de volledige tweede helft hebben gedaan. Hopelijk spelen we zaterdag in de tweede ronde net zo goed, maar worden we ook trefzeker."

Moraal opgekrikt

In het thuisland keken miljoenen Britten met het ontbijt op hun schoot naar de wedstrijd. De kwalificatie heeft het moraal van Engelsen flink opgekrikt. "Ik hoop dat we dat tot 30 juni kunnen volhouden. Dat zou fantastisch zijn", zei Eriksson.

Zo ver is het echter nog lang niet. Denemarken is het volgende obstakel. "Een sterk team", meende Eriksson. "Vooral de aanvallers kunnen voor veel gevaar zorgen."

Ongeacht het resultaat van Argentinië - Zweden, de andere wedstrijd in poule F, had Engeland voldoende aan een gelijkspel om zich te plaatsen voor de achtste finales. Die zekerheid zorgde - hoe tegenstrijdig dat ook mag klinken - voor onzekerheid bij de formatie van bondscoach Sven-Goran Eriksson. De Engelsen wilden wel aanvallen, maar hielden daarbij veel mensen achter de bal. Niet verwonderlijk, want een nederlaag zou fataal kunnen zijn.

Het duurde dan ook negentien minuten alvorens Engeland voor de eerste keer gevaarlijk opdook voor het doel van Enyeama: Heskey kopte naast.

Erikssons keuze een flinke verdediging neer te zetten, zorgde ervoor dat de individuele acties van de Nigeriaanse baltovenaars in de kiem werden gesmoord. Vooral Akwuegbu, Aghahowa en oudgediende Okocha toonden een enkele keer hun balvaardigheid, maar ze waren kansloos tegen een nummeriek overwicht.

Scholes

Aan het einde van de eerste helft leek de ploeg van Eriksson de schroom van zich af te gooien, toen eerst een schot van Owen ternauwernood kon worden geblokt en enkele minuten later een vuurpijl van Scholes (vanaf twintig meter) op de paal belandde.

Rekenmachines

Na de pauze trok Engeland die lijn niet door. Ze haalden de rekenmachines erbij en trokken daarom de verdedingsmuur weer op. Een gelijkspel was voldoende en daarom treurde geen enkele eilandbewoner dat invaller Sheringham een kwartier voor tijd een grote kans om zeep hielp.

Super Eagles

Ook Nigeria kon wel leven met het gelijkspel aangezien de formatie reeds was uitgeschakeld. Bondscoach Onigbinde meende zelfs tevreden te kunnen zijn na twee nederlagen en een gelijkspel.

Hij had twee doelen: het land niet te schande maken en een basis leggen voor een nieuw, verjongd Nigeriaans voetbalelftal. "Jullie hebben gekeken naar de nieuwe Super Eagles", sprak Onigbinde die tegen Engeland vier talenten hun debuut liet maken.

Opabumi

Onder wie Femi Opabunmi: met zijn 17 jaar en 101 dagen de op twee na jongste speler die op een WK speelde. De toekomst ziet de keuzeheer rooskleurig: ,,The sky is the limit.''