PARIJS - Nu moet hij Wimbledon nog een keer winnen, want dat wil Kafelnikov graag. Paul Haarhuis won in zijn 37e levensjaar eerst eventjes de Open Franse tennistitel dubbelspel in Parijs. Het als tweede geplaatste duo Mark Knowles van de Bahamas en Daniel Nestor uit Canada was met 7-5 6-4 volstrekt kansloos. "Fantastisch dat ik op mijn 36e nog een grote titel kan winnen", sprak Haarhuis na afloop in euforie.

Voor de Eindhovense senior tennisser was het de 54e titel in het dubbelspel, de zesde in een grandslam en de derde op Roland Garros. Melbourne, Wimbledon en New York werden door hem eenmaal gewonnen, evenals twee wereldtitels. Haarhuis won één titel alleen: Jakarta . Roland Garros was de eerste met Kafelnikov in hun tweede gezamelijke optreden dit jaar. De beloning bedroeg 130.000 euro per persoon. Drie jaar geleden dubbelden ze ook een paar keer en wonnen zij de titel in Barcelona.

Haarhuis was eigenlijk al lang gestopt met toptennis, ware het niet dat het Nederlands Daviscupteam hem elk jaar nog hard nodig heeft voor het dubbel en zijn teamspirit. Om die reden speelde hij her en der nog wat toernooien. Na jarenlange triomfen (39 stuks, vijf grandslams) met zijn vaste partner Jacco Eltingh won Haarhuis vorig jaar nog drie titels met Sjeng Schalken.

De zegereeks van de fitte veteraan viel op, ook bij Jevgeni Kafelnikov. De eer- en geldzuchtige Russische crack polste Haarhuis voor samenwerking dit seizoen met als hoofddoel Wimbledon. Kafelnikov, sterk op gravel en hardcourt, kwam op gras altijd net iets te kort om daar in het enkelspel kans te hebben. "Ik wil toch een keer een titel in het heiligdom", beloofde Kafelnikov zichzelf. Wimbledon is namelijk het enige grandslam waar hij geen prijs pakte. Hij won de enkelspelen van Parijs en Melbourne en de dubbels van Parijs en New York.

Ideale partner

Kafelnikov vond in Haarhuis de ideale partner. "Paul is nog steeds een van de beste dubbelspelers, zo niet de allerbeste", stelde Kafelnikov voor Roland Garros nog. Hun eerste samenwerking leverde gelijk een finaleplaats op, in Monte Carlo. De eindstrijd in deze Masters Serie ging nipt verloren tegen de Zweed Jonas Björkman en de Australiër Todd Woodbridge.

Haarhuis bereidde Roland Garros slecht voor. Hij verbleef een week onder primitieve omstandigheden in Sudanese vluchtingenkampen in Uganda voor een liefdadigheidsproject van Memisa en raakte geen racket aan. Het grandslam van Parijs was eigenlijk bedoeld als aanloop naar Wimbledon maar bracht toch de revanche voor de verloren finale van Monte Carlo. Het Nederlands/Russische koppel denderde als ongeplaatste nieuwe combinatie over iedereen heen, Björkman/Woodbridge incluis.

In de finale tegen de dubbelspecialisten Knowles en Nestor domineerden ze voortdurend door hun surplus aan klasse. Haarhuis serveerde zelf uit en verzilverde op 40-30 het eerste matchpoint. In 1998 had hij met Jacco Eltingh de finale tegen dezelfde spelers gewonnen. Vier jaar geleden werd het 3-6 6-3 6-3.

Haarhuis was in het weekeinde best verrast over de eindzege in Parijs. "We waren niet geplaatst bij de beste zestien dubbels, maar we zijn er goed doorheen gerold. De finale was niet de moeilijkste partij. In het verleden had ik al acht keer van Knowles en Nestor gewonnen. Maar zo'n groot toernooi winnen is super, ik zou niets mooiers weten." Kafelnikov was vol lof over zijn maat. "Paul zei, ik weet hoe we die mannen moeten pakken. Zij zijn een goed team, maar wij zijn beter. Hij had volkomen gelijk. Ik ben ervan overtuigd dat we het op Wimbledon ook uitstekend zullen doen."