YOKOHAMA - Japan is een land van tradities. Juist op het WK voetbal is het land niet van plan daarmee te breken. Nooit eerder kwam het voor dat een gastland niet door de groepsfase van een WK kwam. Ook dit toernooi hoeft het wat betreft de Aziaten niet zo ver te komen. Na het gelijkspel tegen België (2-2) boekte de ploeg in Yokohama tegen Rusland de eerste zege in de nog korte WK-historie: -0.

Japan

In 1998 debuteerde Japan op het WK voetbal, toen resulteerde dat in drie nederlagen. Dit jaar ging het er pas echt om. In eigen land wilde de ploeg niet falen, zeker niet in stadions waar de toeschouwers de spelers hartstochtelijk aanmoedigen, vaak gehuld in vreemde creaties met wit vlak en rode stip.

Zondag was de entourage zeer zeker in Japans voordeel. Het stadion waar op 30 juni de finale plaatsvindt zat bijna vol, met .108 toeschouwers. Het grote merendeel was Japans. Net als tegen België begon de ploeg enthousiast aan de wedstrijd, maar leidde het niet tot fraai voetbal.

Inamoto

Snel na rust brak het duel open, dankzij Junichi Inamoto. De geblondeerde middenvelder van Arsenal kreeg de bal na een snelle combinatie in de voeten, nam aan en rondde af, 1-0.

Rusland, zonder de niet geheel fitte spelmaker Mostovoi, kwam niet tot uitgespeelde kansen. De grootste mogelijkheid deed zich zeven minuten na de 1-0 voor, toen invaller Bestjastnik koud een minuut in het veld doelman Narazaki omspeelde. Hij legde de bal echter in het zijnet. Aan de overzijde was Hidetoshi Nakata dichtbij een treffer.

De man die als enige alle vijf WK-duels uit de geschiedenis van Japan meemaakte, knalde vanaf ongeveer 25 meter op de lat. Het was het eerste hoogtepunt van de sterspeler, die in Japan onder grote druk van media en fans zijn wedstrijden speelt.

Kansrijk

Met drie punten uit twee wedstrijden staan de Russen nog altijd in kansrijke positie met het oog op kwalificatie voor de tweede ronde. Tegen België moet de ploeg dat vrijdag zien te bereiken. Het zou voor het eerst sinds 1986 zijn dat dat de Russen lukt. Destijds bereikte de toenmalige Sovjetunie de laatste zestien.

Onafhankelijk van het resultaat van België tegen Tunesië kan Japan het toernooi vrijdag sportief laten slagen door kwalificatie te bewerkstelligen. Als dat lukt, blijft Japan trouw aan de traditie. En dat weten Japanners wel te waarderen.