SAITAMA - Engeland vierde zondag feest. Koningin Elizabeth zit vijftig jaar op de troon. Het jubileum had dubbele glans moeten krijgen door een zege van de nationale voetbaltrots in het Japanse Saitama. Ondanks de terugkeer van David Beckham verspeelde de ploeg tegen Zweden echter een 1-0 voorsprong en mocht het team nog blij zijn met de 1-1.

Zijn rentree betekende ook een jubileum voor Becks, zoals zijn ploeggenoten hem liefkozend noemen. Het was zijn 50e interland voor Engeland. Het was ook de eerste na zijn blessure op 10 april. In de kwartfinale van de Champions League met zijn club Manchester United tegen Deportivo la Coruna liep hij na een ogenschijnlijk forse charge van de Argentijn Aldo Duscher een gebroken middenvoetsbeentje op. Engeland was in rouw gedompeld.

Nationaal vraagstuk

Daarom werd zijn kwetsuur een nationaal vraagstuk. Hoe en wie krijgt Beckham op tijd fit? Zelfs Elizabeth gaf de voetballer welgemeend advies. Intussen probeerde bondscoach Sven-Göran Eriksson Liverpool-speler Steven Gerrard op Beckhams positie, rechts op het middenveld. Maar o ironie, hij liep twee dagen voordat Engeland naar Azië vertrok een liesblessure op en moest afhaken.

Opkikker

De terugkeer van Beckham is een mentale opkikker voor zijn ploeg. Wat Zidane voor Frankrijk is, is Beckham voor Engeland. Dat het echter niet betekent dat Engeland mét Becks ineens een titelkandidaat is, werd ragfijn duidelijk in de tweede helft tegen Zweden.

Beckham, de man met de gelukkige voet, had zijn land in oktober naar het wereldkampioenschap geschoten met een formidabele vrije trap in de laatste minuut tegen Griekenland. Hij is de angel van het team, door zijn inzicht, zijn briljante passes, vrije trappen en hoekschoppen. Dat onderstreepte hij in de 24e minuut, toen uit zijn hoekschop verdediger Sol Campbell koppend scoorde.

Leunen

Engeland leunde echter te veel op Beckham. Zo stevig als de ploeg in de eerste helft Zweden (met de krachteloze spitsen Allbäck en Larsson) in de greep had, zo simpel gaf het de wedstrijd na de rust uit handen. Beckham kwam duidelijk nog kracht tekort. Verdediger Mills leidde met een grote fout de 1-1 in van Alexandersson, al had de merkwaardige doelman Seaman ook schuld aan de treffer. Zweden had de beste kansen. Larsson miste in de extra tijd dè kans op 2-1.

/SPORTBatistuta laat Nigeria met lege handen achter