IBARAKI - Na het WK sluit hij zijn interlandloopbaan af. Nog een jaar of twee wil Gabriel Omar Batistuta bij zijn club AS Roma spelen. Dan keert hij terug naar zijn vaderland Argentinië. Na de deceptie bij het vorige WK, is de gelauwerde spits erop gebrand in Azië op passende wijze afscheid te nemen van de nationale ploeg. In de eerste wedstrijd in groep F, de zogenoemde poule des doods, bezorgde hij zijn ploeg tegen Nigeria de zege: 1-0.
WK

Argentinië is (met Frankrijk) een van de grootste favorieten voor de wereldtitel. Ver verwijderd van de economische teloorgang in eigen land, kunnen de spelers hun mentaal geknakte landgenoten in Azië geen betere en mooiere troost bieden. Geen enkel team heeft ook meer sterren dan de Zuid-Amerikanen.

Coach Marcelo Bielsa, die na de uitschakeling in de kwartfinales van het WK 1998 door Nederland aantrad, zette voor de eerste wedstrijd gewoon vedetten als Hernan Crespo (de duurste spits ter wereld), Pablo Aimar en Killy Gonzalez op de bank.

Argentinië - Nigeria was op papier het duel tussen de smaakmakers Gabriel Batistuta (hij kreeg de voorkeur boven Crespo) en Augustine Jay Jay Okocha. Maar Batistuta speelde onmiskenbaar de hoofrol. In zijn 76e interland maakte hij zijn 56e treffer, een ongekend hoge score.

Demonstratie

Argentinië domineerde en demonstreerde de overvloed aan kwaliteit. Opvallend was het sterke spel van Juan Veron achter de spits. Hij had een flets seizoen bij Manchester United, maar leeft op in de nationale ploeg.

Batistuta

Batistuta, intussen al 33 jaar, was de gevaarlijkste speler. Al was het Ortega, die tegen wil en dank met nummer 10 speelde in het heilig verklaarde shirt van Diego Maradona, de beste kans kreeg in de eerste helft.

Okocha

Okocha, die bij zijn club Paris Saint-Germain vaak op de bank zit, dwong keeper Cavallero ook tot een redding na een mooie actie. Yobo kreeg ook een goede mogelijkheid. Bij Nigeria stond Roda JC-speler Lawal in de basis en zat Ajacied Ikedia op de bank. Hij verving kort na de hervatting Kanu, die al na tien minuten geblesseerd raakte aan een rib. Ikedia bleek opnieuw te licht voor de absolute top.

In de 63e minuut brak Batistuta de wedstrijd open. Crespo liep zich al warm, toen hij uit een hoekschop van Veron de bal inkopte, -0. Het was zijn tiende goal in zijn derde WK. De spits maakte er vier in 1994 in Amerika en vijf in Frankrijk. In de 81e minuut gunde Bielsa zijn goudhaantje rust en mocht Crespo invallen.