AMSTERDAM- De Rus Aleksandr Popov heeft zijn illustere zwemcarrière per direct beëindigd, zo meldt de Franse sportkrant L'Equipe. De 33-jarige Popov heerste jarenlang op de 50 en 100 meter vrije slag en werd ook wel de Tsaar van de Sprint genoemd. Hij won vier gouden en vier zilveren medailles op de Olympische Spelen en werd bovendien zes keer wereldkampioen

Popov schreef in de jaren negentig geschiedenis door bij de Spelen van Barcelona (1992) en de Spelen van Atlanta (1996) goud te veroveren op zowel de 50 als de 100 meter vrije slag.

In Sydney (2000) moest de Rus genoegen nemen met zilver op de 100 meter vrije slag. Pieter van den Hoogenband was zijn grote voorbeeld destijds te snel af op het koningsnummer.

De Rus had een jaar eerder bij de EK in 1999 zijn eerste nederlaag op een groot toernooi in acht jaar tijd geleden. Van den Hoogenband versloeg hem op de 100 meter vrije slag. Sindsdien was Popov niet meer zo ongenaakbaar als in zijn grote dagen, al won hij vorig jaar bij de WK in Barcelona nog wel twee keer goud op zijn favoriete afstanden. Op de 100 meter vrije slag bleef hij toen onder andere Van den Hoogenband voor.

Dit jaar pakte de Rus ook nog goud op de EK in Madrid, maar bij de Spelen van Athene viel hij buiten de prijzen. Op de 50 en 100 meter vrije slag slaagde hij er niet in om zich te plaatsen voor de finale en in de estafette eindigde hij twee keer als vierde.