GRONINGEN - Ajax heeft het voetbaljaar alsnog met een glimlach afgesloten. De zwarte periode waarin de Amsterdammers zich bevonden, lijkt definitief afgesloten. Met een klinkende 4-0-overwinning op FC Groningen in het Oosterpark luidde de ploeg van Ronald Koeman het jaar uit.

Voor de tweede seizoenshelft is het uitzicht veelbelovend; de achterstand op de koplopers PSV en AZ is niet meer dan vijf punten en in Ryan Babel heeft Ajax weer een spits van formaat in huis.

De jonge aanvaller was in Groningen met twee goals wederom belangrijk voor zijn elftal. Vorige week scoorde hij in de wedstrijd tegen Vitesse al de winnende treffer en zondagmiddag maakte hij op zijn 18e verjaardag de 3-0 en 4-0 en bereidde hij de openingsgoal van Sneijder voor.

Babel

"Het ging wel lekker", zei hij na afloop bescheiden. "Ik denk dat we de winterstop goed ingaan. Dat geldt zowel voor mij als voor Ajax. Ik hoop in de komende weken te horen of ik definitief bij de selectie mag blijven."

Als hij de woorden van zijn coach had gehoord, was hij wellicht wat minder onzeker over zijn toekomst geweest. "Babel heeft het opnieuw fantastisch gedaan", aldus Koeman, die wel aangaf dat de snelle ontwikkeling van de jonge midvoor niets afdoet aan zijn wens een nieuwe aanvaller aan te trekken. "Ik heb niet het idee dat de komst van die spits de ontwikkeling van hem in de weg zal staan. Hij krijgt sowieso zijn minuten wel."

Charisteas

Mogelijk kan Ajax na de winterstop met een nieuwe aanvalsleider - de Griek Charisteas van Werder Bremen is de belangrijkste kandidaat - en een nieuwe middenvelder op jacht naar de koplopers PSV en AZ. Die twee ploegen hebben nog slechts een voorsprong van vijf punten op de Amsterdammers. "Dat is ook voetbal", reageerde Koeman met een ferm cliché. "Wij hebben een tijdje aan de andere kant van de streep gestaan en nu komt de tijd dat ook de andere ploegen tikkies gaan krijgen."

Koeman

Koeman doelde op de nederlagen van PSV (2-0 tegen Roda JC) en Feyenoord (2-0 tegen ADO Den Haag). De Eindhovenaren leken een aantal weken schier onbereikbaar en Feyenoord zwalkt zo door de eredivisie dat de achterstand op Ajax inmiddels is opgelopen tot zes punten. Koeman: "Dat is een prima opsteker naar de tweede helft van de competitie. Het gat met de koplopers is nu vijf punten. Ze zijn nog niet weg, al hebben we dat idee ook nooit echt gehad."

FC Groningen

Door de zege van 4-0 op FC Groningen heeft Ajax in ieder geval de zwarte bladzijde van het begin van dit seizoen definitief omgeslagen. Koeman noemde het spel van zijn elftal zondagmiddag het beste van deze jaargang. "We hebben het eigenlijk maar tien minuten moeilijk gehad en juist in die periode maakten wij de openingstreffer. Daarna hebben we het heel goed uitgespeeld en prima gecounterd."

"We zijn niet meer in de problemen gekomen. Omdat Groningen probeerde een treffer de forceren kregen we alle ruimte. Met onze snelle jongens voorin hebben we dat goed afgestraft."

Jans

Groningen-trainer Ron Jans was aanmerkelijk minder opgetogen. "Na de 1-0 werden we gestraft voor onze speelwijze. Vlak daarvoor had ik het idee dat juist wij een goal zouden maken. Dat gebeurt niet en na de 1-0 werd het koopzondag. Ik verlies liever met lef, dan dat we helemaal niets proberen, maar de manier waarop we het nu weggaven, was wel heel overdreven."