PARIJS - Andrej Sjevtsjenko is maandag uitgeroepen tot Europees voetballer van het jaar. In de verkiezing van het vakblad France Football, waaraan journalisten uit de 52 UEFA-landen meededen, kreeg de 28-jarige Oekraïense spits van AC Milan de voorkeur boven de Portugees Deco en de Braziliaan Ronaldinho. Zij staan beiden onder contract bij Barcelona.

Sjevtsjenko volgt de Tsjech Pavel Nedved op, de winnaar van de gouden bal in 2003. Hij verzamelde 175 punten, 36 meer dan Deco. Ronaldinho volgde met 133 zijn ploeggenoot op de voet.

Het is de derde keer dat een Oekraïner voetballer van het jaar is geworden in Europa. Oleg Blochin (1975) en Igor Belanov (1986) gingen de altijd scorende Sjevtsjenko voor. Deze is met Ronaldinho en Thierry Henry, nu vierde, ook kandidaat voor de titel wereldvoetballer van 2004. Op 20 december wordt die bekend.

Ruud van Nistelrooij

De enige Nederlander in de Europese toptien is Ruud van Nistelrooij. De steraanvaller van Manchester United, dit seizoen vooral in de Champions League opvallend productief, kreeg achttien punten, evenveel als de Portugees Ricardo Carvalho. Zij delen de negende plaats. Oud-Ajacied Zlatan Ibrahimovic eindigde als veertiende.

De gouden bal wordt sinds 1956 uitgereikt. De legendarische Engelsman Stanley Matthews kreeg de eerste. De Nederlandse uitverkorenen waren Johan Cruijff (3), Ruud Gullit en Marco van Basten (3). Sjevtsjenko moest lang geduld hebben voordat zijn naam aan het illustere rijtje werd toegevoegd. Hij was er al drie keer dichtbij. Nu lukte het eindelijk.

Juiste sportkeus

"Die trofee kun je wel vergeten, hield ik mezelf voor", zei de Oekraïner, die in jonger jaren bij Dinamo Kiev aanvankelijk meer ambitie als ijshockeyer dan als voetballer aan de dag legde. Zijn transfer naar Milan in 1999 voor 25 miljoen dollar en de vele doelpunten die nog zouden volgen, bewezen dat hij uiteindelijk de juiste sportkeus maakte. Hij werd in Italië onder meer tweemaal landskampioen, was tweemaal nationaal topscorer en won in 2003 de Champions League.

Sjevtsjenko denkt dat zijn twee doelpunten in de WK-kwalificatiewedstrijd tegen Turkije in Istanbul (0-3) hebben bijgedragen aan dit succes. "Mijn doel is er in 2006 bij te zijn. Oekraïne is een jong land, maar we zijn op de goede weg. We kunnen Duitsland halen."