AMSTERDAM - De bevrijdende treffer viel pas in de 88e minuut, maar na afloop zei Ajax-trainer Ronald Koeman geen moment getwijfeld te hebben aan een overwinning van zijn elftal op Vitesse. In de tweede helft nam de oefenmeester risico door met vier aanvallers opzichtig op zoek te gaan naar het bevrijdende doelpunt. Babel maakte 'm in de slotfase. Koeman: "We hebben het geluk gezocht en we hebben het geluk uiteindelijk ook gekregen."

Met de zwaarbevochten zege op de Arnhemmers heeft Koeman bijna bereikt wat hij een aantal weken geleden wilde bereiken. Na het 2-2-gelijkspel in de Champions League tegen Bayern München wist Ajax dat het na de winter nog steeds Europees voetbal speelt.

Als volgende week van FC Groningen wordt gewonnen, heeft Ajax na de winterstop de kans om aansluiting te vinden bij de top van de eredivisie. De achterstand op koploper PSV is acht punten, omdat de Eindhovenaren in Rotterdam punten verloren door met 3-3 gelijk te spelen tegen Feyenoord. De verrassende nummer twee AZ heeft vijf punten meer dan Ajax.

"Als we zondag winnen, sluiten we het jaar redelijk af, al is het duidelijk dat we in de tweede helft afhankelijk zijn van een 'dippie' van andere. Ik ben er van overtuigd dat AZ en PSV die gaan krijgen. Kijk naar AZ dit weekeinde; die zullen de goals toch niet cadeau blijven krijgen?"

Winterstop

In de winterstop wil Ajax zich bovendien versterken met een aanvaller en een middenvelder. Daarbij heeft Ajax de slechte periode dit seizoen al achter zich en denkt Koeman dat het de tweede seizoenshelft, die hij met een schone lei wil beginnen, alleen maar beter kan gaan. Ook tegen Vitesse was het spel nog lang niet hoogstaand. "Voetballend is het minder. Maar de andere dingen daaromheen hebben we wel goed gedaan en op die manier dwongen we het geluk af."

Herstel

Feit is dat Ajax zich inmiddels aardig heeft hersteld van de slechte periode aan het begin van het seizoen. Nadat Koeman in het duel tegen Willem II, begin november, zijn elftal op de schop nam, werden alleen nog punten verspeeld aan Feyenoord (1-1). Na de winst op Willem II (3-1) volgden zeges op RBC (5-1), De Graafschap (5-0), RKC (2-1) en Vitesse (1-0). Met het vertrouwen van die reeks en de eventuele nieuwe spelers denkt Koeman na de winterstop een aanval in te kunnen zetten op de top.

Koeman

Dat de laatste twee wedstrijden (RKC en Vitesse) met veel moeite werden gewonnen, zegt Koeman niet zo veel. "We weten dat het rendement van de kansen nog te laag is. Daar zijn we op dit moment naar op zoek. Maar dat komt vanzelf wel weer." Dat aankoop Rosales, rechtsbuiten, met vijf goals topscorer is, zegt voldoende. Tegen Vitesse kwam het doelpunt van de voet van de pas 17-jarige junior Babel.

Babel

Hij schoot zijn team twee minuten voor tijd naar de overwinning. Tot die tijd had Ajax met man en macht geprobeerd een goal te maken, maar stuitte de ploeg steeds op de goede Arnhemse doelman Jevric. De Serviër hield zijn ploeg in de strijd en schonk Vitesse met zijn reddingen ook de kans om alsnog uit een counter op voorsprong te komen. "Dat hoopten we tot op het laatst, maar helaas is dat niet gelukt", aldus Jan van Deinsen, die de geschorste Vitesse-trainer Sturing verving in de persconferentie.