ROTTERDAM - Coach Ruud Gullit kwam woensdagavond na de zwaar bevochten zege op Schalke 04 (2-1) superlatieven te kort om Feyenoord te prijzen. "Ono was geweldig. Ghaly speelde als een ware krijger, Paauwe heeft zich goed gerevancheerd en Goor was fantastisch. Ongelooflijk hoeveel werk hij heeft verzet."

De meeste en de grootste complimenten gaf de vergulde Gullit aan Kalou, die in de laatste acht duels slechts een keer tot scoren kwam. Met twee treffers stuurde de getalenteerde Afrikaan, hersteld van een lichte dijbeenblessure, de Rotterdammers naar de derde ronde van het UEFA-bekertoernooi. "Hij is een ruwe diamant. Hoe hij langs tegenstanders glijdt, hoe hij grote ruimtes bestrijkt, schitterend gewoon."

Gullit had zelf ook een belangrijke bijdrage aan de hoognodige zege, pas de tweede in een sombere reeks van zeven duels. Hij wisselde na een half uur bij een stand van 0-1 de zwakke en min of meer overbodige vleugelverdediger Mtiliga voor spelmaker Ono. Binnen een kwartier leidde het strijdlustige Feyenoord met 2-1. Toch wilde Gullit het succes niet naar zich toetrekken. Hij sprak van een overwinning voor en door het gehele team.

'Logische wissel'

"Voor mij was het ook een logische wissel. We hadden geen greep op het middenveld. Ook de verdedigers dekten niet goed door. Met Ono erbij kregen we een man extra op het middenveld. Zijn inspirerende spel was voor mij een grote verrassing. Ik denk dat de rust die hij de laatste weken noodgedwongen heeft gehad wegens een enkelblessure, hem goed heeft gedaan."

De laatste groepswedstrijd tegen FC Basel, op 16 december in Zwitserland, is alleen nog van belang voor de eindstand in groep A. Gullit zei veel waarde te hechten aan de eerste plaats, die recht geeft op een duel in de achtste finales tegen een nummer drie uit een andere poule. "Daarom wil ik ook van FC Basel winnen. Ik vind het van groot belang dat we in de UEFA-beker goed blijven presteren. Dat is niet alleen goed voor de club, maar ook goed voor de ervaring van mijn spelers."

Al snel in de wedstrijd was de ontzetting groot bij Gullit. Kinderlijk eenvoudig kwam Schalke op voorsprong, uit een simpele hoekschop van Vermant die door iedereen werd gemist behalve door spits Hanke, 0-1. Opnieuw liet de Rotterdamse defensie zich verrassen door een spelhervatting, evenals afgelopen zondag tot twee keer toe bij SC Heerenveen (2-2) en eigenlijk evenals zo vaak dit moeizame seizoen. "Ik zeg er niets meer over. Je weet wel hoe ik hierover denk", verzuchtte Gullit.

Blijdschap

Het gelegenheidsteam van het al geplaatste Schalke, dat zich spaarde voor de derby zondag tegen Borussia Dortmund, kreeg na de rust voldoende kansen op de gelijkmaker. Met name Hanke was een plaag, vooral voor de sterk bekritiseerde Paauwe. De aanvoerder deed aandoenlijk zijn best, maar kon toch opnieuw zijn tekortkomingen niet verbloemen. Dankzij doelman Lodewijks hield Feyenoord de broze voorsprong vast. Kuijt en invaller Buffel misten in de slotfase grote kansen op de verlossende 3-1. De opluchting en blijdschap bij Gullit waren na afloop niettemin groot.

"Er zat veel druk op de ploeg", lichtte de oud-international toe. "Het team heeft zich goed hersteld van een mindere periode. Soms moet je een stapje terugdoen om twee stappen vooruit te kunnen maken. Deze overwinning geeft Europees veel zekerheid. Dat moeten we in de competitie doorzetten."