ASSEN - Hij gold al jarenlang als hét sprinttalent van Nederland. Sinds Beorn Nijenhuis in 2002 de juniorenwereldtitel veroverde, hield iedere schaatskenner de progressie van de TVM-rijder nauwlettend in de gaten. Zaterdag maakte hij de hoge verwachtingen waar: Nijenhuis pakte op de 1000 meter in 1.11,31 zijn eerste titel bij de senioren.

Op ijsbaan De Smelt in Assen bleef de 20-jarige schaatser gevestigde namen als Erben Wennemars en Gerard van Velde voor. Wennemars eindigde als tweede, op ruim een halve seconde achterstand: 1.11,86. Van Velde werd slechts zesde, nog achter Simon Kuipers (derde), Mark Tuitert (vierde) en Jan Bos (vijfde).

Mooie toekomst

De opmars van Nijenhuis is niet onverwacht. Vorig jaar viel hij al enkele keren positief op, onder meer toen de sprinter als tweede eindigde bij een Wereldbeker-wedstrijd in Calgary (1000 meter). Hij werd omschreven als supertalent en kenners voorspelden hem een mooie toekomst.

Desondanks voelde Nijenhuis nooit de druk van buitenaf. "Ik weet precies hoe goed ik ben. Zo'n kwalificatie als supertalent doet niet veel met me. Ik weet namelijk veel meer van mezelf dan de pers. Ik besef waarom ik hier Nederlands kampioen ben geworden. Natuurlijk heb ik talent, maar het komt vooral door hard werken."

Alhoewel hij nog allerminst op gelijk niveau staat met wereldtoppers als Wennemars en Van Velde, kwam de overwinning voor Nijenhuis niet uit de lucht vallen. "Nee, deze zege heeft me niet verrast", sprak de Canadese Nederlander. "Na een ronde zag ik een tijd van 26,2 op het bord staan. Toen wist ik dat 't de goede kant opging."

Duidelijke verbetering

Nijenhuis stelde dat hij in deze zomer de basis heeft gelegd voor zijn eerste afstandstitel bij de senioren. "Ik ben fit en sterker dan vorig jaar", wist hij. "Ik heb samen met mijn trainers goed aan de techniek gewerkt en dat heeft geleid tot een duidelijke verbetering. Ik wil dit seizoen proberen mee te doen om de prijzen."

De eerste hoofdprijs bij de 'grote mannen' lijkt een voorbode voor de definitieve doorbraak. Maar de schaatser zelf hecht minder waarde aan de gouden plak. "Nee, ik heb geen mentale barrière doorbroken", vond Nijenhuis. "Ik weet van mezelf wat ik kan. En als dat lukt, kan ik zo'n prestatie als vandaag leveren. Natuurlijk, dit is een belangrijke stap. Maar het feit dat ik deze zomer aan kracht heb gewonnen, is net zo belangrijk."