LONDEN - Arsenal heeft zaterdag de koppositie in de Premier League verstevigd. De Gunners wonnen met 3-1 van Aston Villa. Concurrent Chelsea liep bij Manchester City tegen zijn eerste nederlaag aan: 1-0. Daardoor groeide het verschil tussen beide titelkandidaten tot vijf punten.

Arsenal, met Bergkamp in het basisteam en Van Persie als late invaller, kwam tegen Villa, met Postma in het doel, al in de derde minuut op achterstand. Pires (strafschop), Henry en opnieuw Pires drukten op Highbury het surplus aan kwaliteit in de stand uit.

Chelsea

Chelsea verzuimde het overschot aan kwaliteit uit te buiten. Een succesvolle strafschop van Anelka brak de Londense ploeg op. Bij Manchester City had Bosvelt een basisplaats en bleef doelman Waterreus op de bank. Bij Chelsea wacht men met smart op de rentree van de geblesseerde Arjen Robben. Volgens trainer Mourinho is het bedoeling dat Robben op 6 november in het duel tegen Everton weer zijn opwachting maakt.

Manchester

Manchester United speelde zaterdag voor de vijfde keer gelijk. De ploeg van coach Sir Alex Ferguson kwam bij het laaggeklasseerde Birmingham City niet verder dan 0-0. Daarmee bleven de teleurstellende Mancunians in de subtop hangen, op negen punten van Arsenal.

ManUnited trad in Birmingham, met de weer herstelde Melchiot in het basisteam van de thuisploeg, aan met een veelbelovende voorhoede: Van Nistelrooij, Saha, Ronaldo en later ook invaller Rooney. Toch kwamen de slordige bezoekers niet tot een doelpunt. Dat deed manager Ferguson, die ook weer over de herstelde Scholes kon beschikken, veel pijn.

Scoren

In de voorgaande midweekse kwalificatiewedstrijden voor het wereldkampioenschap hadden bijvoorbeeld Van Nistelrooij, twee keer tegen Finland (3-1), en Ronaldo, twee treffers in de Portugese demonstratie tegen Rusland (7-1), weinig moeite met scoren. De Nederlandse aanvalsleider kreeg in de 37e minuut een droomkans. Uit een voorzet van Fortune tikte Van The Man de bal knullig tegen de voeten van doelman Taylor.

Middlesbrough

Middlesbrough won met ruime cijfers (4-0) van Blackburn Rovers. Alle doelpunten vielen na de rust en waren van Nederlandse makelij. Hasselbaink had met drie treffers het grootste aandeel in de royale overwinning. Boateng nam het tweede doelpunt van zijn ploeg voor zijn rekening. Newcastle liet zondag de kans liggen naar de vierde plaats op te rukken. Het speelde, zonder de met een hamstringblessure kampende Kluivert, 1-1 tegen Charlton Athletic.