GELSENKIRCHEN - De supporters van de Duitse voetbalclub Schalke 04 hebben op grootse wijze afscheid genomen van trainer Huub Stevens en een aantal vertrekkende spelers. Met gezang, live muziek, bloemen, een videoterugblik en een klaterend applaus dankten de hondstrouwe en idolate fans hun helden aan het einde van een tijdperk.

Michael Büskens hield het niet droog, Olaf Thon kon geen woord uitbrengen en zelfs Stevens, die in Gelsenkirchen als uiterst 'cool' te boek staat, vertoonde sporen van emotie.

Sensationeel

"Wat er al voor aanvang van de wedstrijd gebeurde, was sensationeel", zei Stevens, die in juli bij Hertha BSC aan de slag gaat. "Het was een prachtig afscheidscadeau voor de spelers maar ook voor mij."

De Nederlandse trainer was bijna zes jaar in dienst van de Koningsblauwen met in totaal 237 wedstrijden. Het hoogtepunt was het veroveren van de UEFA Cup in 1997.

Bekerfinale

Over zijn laatste duel in Schalke-Arena (1-2 verlies tegen VfB Wolfsburg) was de altijd kritische Stevens zaterdag begrijpelijk niet te spreken, ook al stond er weinig meer op het spel. "Afscheid nemen met een zege was me liever geweest. Ik hoop dat het zaterdag in de bekerfinale tegen Bayer Leverkusen in Berlijn beter gaat."

Youri Mulder

Het publiek zwaaide behalve Stevens ook een vijftal zeer gewaardeerde krachten uit. Olaf Thon en Yves Eigenrauch beëindigen hun carrière. Youri Mulder keert terug naar Nederland, Jiri Nemec naar Tsjechië. Büskens weet nog niet wat hij gaat doen. Markus Happe, Marcel Rozgonyi en de keepers Frode Grodas en Toni Tapalovic spelen volgend seizoen ook niet meer voor Schalke.

Assauer

Manager Rudi Assauer kreeg het bij de afscheidsceremonie zo te kwaad dat hij de catacomben invluchtte. "Het is een feit dat we veel zeer verdienstelijke spelers kwijtraken en de beste trainer die ik ooit heb leren kennen", stamelde hij aangedaan.

Waar dertig kilometer verderop in Dortmund groot feest werd gevierd, heerste in Gelsenkirchen melancholie. "Normaal heb ik totaal geen moeite met praten", zei clubvoorzitter Gerhard Rehberg. "Nu valt het me zwaar."