NEW YORK - Lleyton Hewitt heeft zaterdag als eerste de finale van de US Open bereikt. De Australiër, als vierde geplaatst, versloeg in de halve eindstrijd de Zweedse tennisser Joachim Johansson in drie sets, 6-4 7-5 6-3.

Hewitt speelt de finale tegen de winnaar van de partij tussen Federer en Henman, die later zaterdagavond op het programma staat.

Hewitt, die iets minder dan twee uur nodig had om van Johansson te winnen, kan zondag voor de tweede keer in zijn loopbaan het toernooi winnen. Eerder was hij de sterkste in 2001. Hij heeft in ieder geval het juiste ritme gevonden om zijn prestatie van drie jaar geleden te evenaren. Hewitt verloor al zestien wedstrijden op rij niet meer. Bovendien is hij de enige speler die nog geen set afstond tijdens het toernooi.

In het duel met Johansson had de Australiër aan drie breaks genoeg. In elke set brak hij een keer de service van zijn trainingsmaatje, genoeg voor de winst in de partij. De tweestrijd met de Zweed had een pikant randje. Hewitt en Johansson trainen samen, maar de laatste heeft ook verkering met de zus van de Australiër. Vooraf hoopte Johansson nog op winst, omdat hij het spel van zijn opponent goed kent.

Dat was uiteindelijk niet genoeg. Het Zweedse servicekanon, die in de kwartfinale nog verrassend afrekende met titelverdediger Roddick, kwam er in zijn eerste halve grandslamfinale uit zijn carrière eigenlijk niet aan te pas. Vriendin en zus Jaslyn bekeek het duel vanuit een neutrale box, met de ouders van Hewitt op enkele tribuneplaatsen naast haar in een andere. De twee speelden zaterdag voor de eerste keer in hun carrière tegen elkaar. Bij winst had Johansson de eerste Zweed kunnen worden die de eindstrijd van de US Open zou bereiken, na Jonas Bjorkman in 1997. Dat lukte uiteindelijk niet, mede door het goed spel van Hewitt, die maar liefst 83 procent van zijn eerste services in winst omzette. Mocht de Australiër het toernooi winnen, wordt het zijn derde grandslamzege. Na zijn victorie in New York in 2001, won hij in 2002 ook Wimbledon.