LEVERKUSEN - Bayer Leverkusen heeft dinsdag als eerste team de finale van de Champions League bereikt. De ploeg speelde dinsdag in Leverkusen gelijk tegen Manchester United: 1-1. De eerste wedstrijd was vorige week ook geëindigd in een gelijkspel (2-2), maar op basis van gemaakte uitgoals gaan de Duitsers door.

In de eindstrijd treft Leverkusen op 15 mei in Glasgow de winnaar van de andere halve eindstrijd, die gaat tussen twee Spaanse ploegen: Barcelona en Real Madrid. De eerste wedstrijd in Nou Camp eindigde in een zege voor Real: 0-2. De return is woensdag in Madrid.

Leverkusen, gezien de 2-2 in Manchester in de beste positie, nam van meet af aan het initiatief. Hoewel aanvoerder Nowotny al in de tiende minuut met een zware knieblessure van het veld moest, bleven de Duitsers met vervanger Sebescen in de ploeg drukken. Het resulteerde drie minuten later in een fraaie draaibal van Schneider, die de buitenkant van de paal raakte.

Hoekschop

Niet lang erna kreeg Manchester een uitstekende kans uit een hoekschop. Zé Roberto wist de kopbal van de Noorse verdediger Johnsen maar net van de lijn te halen. United kreeg binnen het half uur alsnog de gehoopte treffer. Omdat Sivkovic van Leverkusen weggleed, kon aanvoerder Roy Keane attent reageren op een steekpassje van Ruud van Nistelrooy. Hij omzeilde doelman Butt en stiftte over de inglijdende Sebescen, 0-1.

Hoog tempo

Het duel bleef attractief, voornamelijk door het hoge tempo en de aanvallende intenties van beide teams. Na spannende momenten aan beide zijden leek de ploeg van Sir Alex Ferguson met voorsprong de kleedkamers in te gaan, maar een briljant moment van aanvaller Neuville voorkwam dat. Op de rand van het strafschopgebied kreeg hij de bal, draaide om en schoot de bal via de onderkant van de lat binnen.

Daarmee was het 1-1, voldoende voor de thuisclub om de finale op mei in Glasgow te bereiken. Manchester United was gedwongen nogmaals te scoren, maar dat was aan het begin van de tweede helft niet te merken. Leverkusen ging op dezelfde voet verder en viel weer aan. Neuville wist na acht minuten Placente, in kansrijke positie, niet te bereiken.

Solskjaer

Trainer Ferguson besloot na een uur Van Nistelrooy te ondersteunen met het inbrengen van de Noorse spits Solskjaer. Tot op dat moment was Van Nistelrooy nog geen moment aan de Duitse aandacht ontsnapt. Het inbrengen van Solskjaer en, gelijktijdig, Irwin deed de bezoekers goed. De ploeg werd dominanter en ontnam Leverkusen het initiatief.

Het duurde tot de 72e minuut eer Manchester er een kans uithaalde. Scholes was echter te onbesuisd in zijn poging van afstand, hij schoot hoog over. Het bleef bij deze ene mogelijkheid. Negen minuten voor tijd wisselde Ferguson om iets te forceren verdediger Brown voor aanvaller Forlan.

In het slotoffensief kreeg United nog een prachtkans toen doelman Butt uit positie was gespeeld. Verdediger Placente kopte de inzet van Forlan echter van de lijn. Solskjaer schoot even later vanuit kansrijke positie over. Het was de laatste kans voor de Engelsen, die geenszins meer aanspraak op de finale konden maken dan Leverkusen, dat het in die eindstrijd zal moeten stellen zonder smaakmaker Zé Roberto.

Deze kreeg dinsdag geel en is voor de eindstrijd geschorst. "Die kaart was niet terecht. Misschien kunnen we protest aantekenen", zei de Braziliaan verwachtingsvol. Feyenoord ondervond onlangs dat gerede hoop niet telt bij de UEFA. Hoewel hij de belangrijkste wedstrijd van het seizoen waarschijnlijk mist, was Zé Roberto uitermate te spreken over die van dinsdag. "Dat we de finale hebben gehaald, was geen geluk maar kunnen."