SORIA - De favorieten voor de eindzege hebben zich maandag alvast geprofileerd in de Ronde van Spanje. In een sprint bergop toonden klassementsrenners als Heras (5e), Garzelli (6e), Mancebo (7e) en Aitor Gonzalez (8e) zich van voren. De ritzege ging naar de Spanjaard Alejandro Valverde, vorig jaar derde in het eindklassement.

Max van Heeswijk moest na een dag alweer zijn leiderstrui uittrekken. De 31-jarige Limburger werd in het klassement ingehaald door zijn Luxemburgse ploeggenoot Benoit Joachim die onderweg enkele bonificatieseconden pakte. Daarmee is hij de eerste Luxemburger ooit die het goudgele tricot mag dragen. "Het was mijn taak om mee te gaan bij ontsnappingen", sprak Joachim. "Dit is mijn beloning."

Ontsnapping

De etappe tussen Burgos en Soria werd gekenmerkt door een lange ontsnapping van vier wielrenners onder wie Thorwald Veneberg. De renner van Rabobank verliet na 45 kilometer samen met Joachim, de Belg Hulsmans en de Fransman Flickinger het peloton. Het viertal kreeg bijna 10 minuten voorsprong, maar werd 8 kilometer voor Burgos in de kraag gegrepen.

Zabel

Terwijl Erik Zabel met een lekke band aan de kant stond, slopen de toprenners naar voren. Alle kopmannen hadden namelijk het routekaartje goed bestudeerd en wisten dat de aankomst in Soria zeer lastig was. Op het klimmetje brak het peloton dan ook in kleine groepjes. Voorin streden de favorieten voor de bloemen.

Valverde

Kelme-renner Valverde bleek in de stromende regen veruit het sterkst. Met ruime voorsprong bereikte hij als eerste de streep, voor de Australiër Stuart O'Grady en de door de Raboploeg begeerde Rus Denis Mentsjov. Oscar Freire (Rabobank) kwam als vierde over de streep.

Winstkansen

"Voor de start van de etappe heb ik met mijn ploeggenoten onze winstkansen besproken", sprak Valverde. "Ik besefte me dat - wanneer het peloton bij de voet van de klim bijeen was - ik een goede kans op de zege had." Na zijn ritzege keek de 24-jarige Spanjaard vol vertrouwen naar het restant van de ronde. "Ik kan deze Vuelta winnen", sprak hij vol vertrouwen. "Maar dat hangt ervan af hoe ik de bergen verteer. Hoe meer etappes ik win, des te groter mijn winstkansen natuurlijk worden."

Valverde ziet Jesoba Beloki en Aleksandr Vinkoerov als zijn grootste concurrenten. De Kelme-renner keek in Soria echter ook al met een schuin oog naar 3 oktober, de dag waarop het wereldkampioenschap in Verona wordt afgewerkt. "Wat ik liever wil winnen, het WK of de Vuelta? Dat maakt niet uit. Het zijn allebei mooie prijzen."