Motorcrosser Jeffrey Herlings heeft zaterdag bij de opening van het nieuwe seizoen in de MX2 meteen de leiding genomen in het wereldkampioenschap. 

De 20-jarige Brabander was in de Grand Prix van Qatar een klasse apart en huilde na afloop tranen van blijdschap.

Hij won zowel de eerste als de tweede manche. Herlings hield op het Losail International Circuit, even buiten Doha, in de eerste manche de Fransman Dylan Ferrandis achter zich. Het verschil bedroeg een kleine drie seconden. 

In de tweede manche had de Nederlander op zijn KTM weer ongeveer drie seconden voorsprong op zijn naaste belager, dit keer de Belg Julien Lieber. Brian Bogers eindigde in de achterhoede.

Beenbreuk

Herlings was vorig jaar hard op weg naar zijn derde wereldtitel op rij in de MX2. Een crash bij een race voor het goede doel in juli verpestte die prestatie. Herlings brak daarbij een bovenbeen en was lang afwezig.

In de laatste Grand Prix van het seizoen, in Mexico, stapte hij wel weer op om nog te proberen zijn titel te prolongeren. Dat lukte niet. De Fransman Jordi Tixier pakte het kampioenschap.

De rol van regerend wereldkampioen leek Tixier zaterdag te veel druk te geven. De Fransman eindigde in de eerste race als zesde en in de tweede als negende. In de WK-stand heeft hij nu al 23 punten achterstand op Herlings, die door zijn winst vanzelfsprekend aan de leiding gaat.

Emotioneel

Na zijn uitstekende prestatie was Herlings erg emotioneel. ''Dit is de eerste keer dat ik moet huilen na een zege'', zei hij. ''Maar mentaal en fysiek was het heel zwaar om terug te komen. Ik heb weken in het ziekenhuis geleden.''

''Sinds twee weken zit ik weer op de motor, maar ik heb laten zien wat ik kan. Dit betekent veel voor me, want zo'n nare periode had ik niet eerder meegemaakt.''