Niet titelverdediger Michel Mulder, maar Nederlands kampioen Hein Otterspeer lijkt op voorhand de grootste Nederlandse uitdager van favoriet Pavel Koelizjnikov bij het WK sprint van dit weekend. De Zuid-Hollander denkt dat hij het de jonge Rus lastig kan gaan maken in Astana.

"Ik zit hem op de hielen", zegt de 26-jarige Otterspeer, die in Kazachstan aan zijn derde WK sprint zal beginnen en twee jaar geleden in Salt Lake City al een keer brons won. "Koelizjnikov is te verslaan, hij kan zich ook niets permitteren."

De 20-jarige Rus pakte twee weken geleden bij de WK afstanden in Heerenveen goud op de 500 en zilver op de 1000 meter en won dit seizoen op deze sprintafstanden tien van de veertien World Cup-races waarop hij startte.

"Maar het blijft sprinten", benadrukt Otterspeer. "Eén foutje kan genoeg zijn. Gezien zijn vorm is hij zeker de te kloppen man, maar het is zijn eerste WK sprint en hij moet het weer laten zien. Ik ben benieuwd."

Misstap

De schaatser van Lotto-Jumbo denkt dat hij zelf in topvorm is voor de sprintvierkamp in het IJspaleis Alau. De WK afstanden in Thialf sterkten hem in die gedachte, hoewel hij met een vierde (500 meter) en vijfde plek (1000 meter) net naast de medailles greep.

Vooral die ondankbare vierde plaats op de kortste afstand was pijnlijk, omdat Otterspeer tot een misslag in de laatste bocht van de tweede 500 meter op weg leek naar zilver achter Koelizjnikov.

"Daar heb ik wel even een nachtje van wakker gelegen. Maar nadat ik de beelden heb terug gekeken, kan ik nog steeds niet helemaal zeggen wat er mis ging en ik kan alleen maar blij zijn met de vorm die daar liet zien."

"Ik heb het gevoel dat ik er nog nooit zo goed heb voorgestaan als nu. Voor die misstap was ik bezig met de beste 500 meter-race uit mijn carrière. Dat geeft veel vertrouwen voor dit weekend."

Hoogtepunt

Voor Otterspeer, die zowel op de 500 als op de 1000 meter bij de wereldtop hoort, geldt het WK sprint als zijn hoogtepunt van het jaar. "Ik vind dit het mooiste en grootste toernooi dat er is."

"Het gaat niet om één uitschieter, maar je moet over vier ritten de beste zijn. Dat is lastig, maar past wel goed bij mij. Bij het NK sprint kon ik ook nog op de laatste afstand de beste zijn."

Aan de omstandigheden in de mooie schaatshal in Astana zal het in ieder geval niet liggen. Michel Mulder noemde die donderdag al "ideaal voor sprinters" en Jac Orie, de coach van Otterspeer, sprak deze week op Twitter de verwachting uit dat de baanrecords bij de mannen zullen sneuvelen dit weekend.

"Het ijs is snel", bevestigt Otterspeer. "Ik verwacht snelle tijden, want dit is voor alle sprinters het hoogtepunt van het seizoen en iedereen zal op zijn best zijn. Ik hoop dat ik ook boven mezelf kan uitstijgen."

Hoe ziet het programma van het WK sprint eruit? | 'Uitdaging voor Michel Mulder ligt op 1000 meter'