Rik Smits heeft de Nederlandse basketbalploeg op het weg naar het Europees kampioenschap van komende zomer een financieel steuntje in de rug gegeven. 

De 48-jarige Brabander, die in de jaren negentig furore maakte in de NBA bij de Indiana Pacers en nog woonachtig is in Amerika, liet zijn moeder zondag tijdens het All Star-gala in Den Bosch een cheque van 25.000 dollar (ruim 20.000 euro) overhandigen aan de nieuwe stichting die de organisatie rondom Oranje in handen heeft.

Vanwege een gebrek aan financiële middelen had de Nederlandse bond de laatste jaren geen geld voor het mannenteam. Toch kwalificeerde Oranje zich onder leiding van bondscoach Toon van Helfteren tot ieders verrassing voor het eerst in 25 jaar voor het EK.

De afgelopen maanden heeft een groep basketballiefhebbers, verenigd in Nederlands Mannen Team (NMT), zich sterk gemaakt voor een stevig fundament onder de ploeg, zowel in financieel als organisatorisch opzicht.

Zondag kon daardoor officeel bekend worden gemaakt dat Van Helfteren komende zomer bij het EK, dat van 5 tot en met 20 september in vier verschillende landen wordt gehouden, bondscoach zal zijn van het Nederlands team.

Oud-internationals

In totaal waren er zo'n honderd oud-internationals in Den Bosch. Acht iconen van de sport - Mart Smeets, Ton Boot, Kees Akerboom, Jan Loorbach, Frank Kales, Geert Hammink, Mike Nahar en Smits - zullen als ambassadeur van Oranje op gaan treden. NMT is nog in gesprek met de voormalig NBA-spelers Francisco Elson en Dan Gadzuric.

Mannen als Boot en Smeets toonden zich de laatste jaren vaak heel kritisch over de richting van het Nederlandse basketbal, maar hebben nu aangegeven wel te geloven in deze nieuwe richting.

Naast Smits hebben nog een aantal oud-internationals financiële steun toegezegd en er werd zondag ook een nieuwe hoofdsponsor voor drie jaar gepresenteerd. NMT zal de komende periode op zoek blijven gaan naar nog meer financiële armslag.

Gelegenheidsselectie

Oranje speelde bij het All Star-gala voor het eerst sinds de succesvolle EK-kwalificatie van afgelopen zomer weer een wedstrijd. Van Helfteren maakte nu nog gebruik van een gelegenheidsselectie, want Nick Oudendag was de enige speler in het team die in het buitenland speelt.

Voor het EK is de bondscoach van plan de sterkst mogelijke selectie samen te stellen, waardoor het mogelijk is dat er flink wat andere namen in zitten dan vorig jaar in de kwalificatiereeks. Toen waren bijvoorbeeld de in de sterke Spaanse competitie spelende Henk Norel en de in Duitsland uitkomende Robin Smeulders er niet bij.

De basketballers beginnen in juli aan de voorbereiding op het EK. Oranje speelt in de aanloop naar het toernooi oefenwedstrijden in Italië, IJsland en Griekenland. "Alleen al aan de tegenstanders in het oefenprogramma kun je zien: wij tellen weer mee'', zei Van Helfteren.

De basketbalploeg begint het EK in Zagreb met wedstrijden tegen Kroatië, Slovenië, Griekenland, Macedonië en Georgië. De beste zestien landen uit de groepsfase gaan naar Lille voor de knockoutfase.