LEON - US Postal is de 59e Ronde van Spanje zaterdag sterk begonnen. De Amerikaanse wielerformatie won, zonder Tour-held Lance Armstrong, in León de ploegentijdrit over 27,7 kilometer in 30 minuten en 45 seconden. Floyd Landis, die toevallig voorop reed bij het passeren van de streep, start zondag in de gouden trui. Max van Heeswijk sloot de US Postal-rij.

Het Duitse T-Mobile, dat Erik Zabel heeft meegenomen voor de dagprijzen en de Kazak Aleksander Vinokoerov voor het klassement, werd op ruim een halve minuut tweede. Illes Balears-Banesto finishte als derde op 0.56, twee tellen eerder dan de Spaanse concurrent Kelme.

Het Zwitserse Phonak, met Hamilton en Sevilla als troeven voor de eindzege, gaf al meer dan een minuut op de selectie van ploegleider Johan Bruyneel toe. Andere favorieten, zoals Sastre, Aitor Gonzalez en Heras, raakten nog verder achterop. De afvaardiging van Rabobank, niet naar de Vuelta gekomen om die te winnen maar wel om bijvoorbeeld Oscar Freire dagsuccessen te zien halen, eindigde als 20e op 2.16.

Ronde van de Toekomst

Pech was er voor de sterkste Nederlandse profploeg in de Ronde van de Toekomst. Daar gaf Thomas Dekker zaterdag op. Het Rabotalent, dat in de gele trui reed, kwam tijdens de derde etappe ten val. De 19-jarige Nederlander, winnaar van de openingstijdrit in de Tour de l'Avenir, werd 26 kilometer voor de finish bij hoge snelheid van achteren aangereden. Hij smakte hard tegen het asfalt.

De schade bleef uiteindelijk beperkt tot twee gebroken tanden, een geschaafd jukbeen en een gebroken helm. Dekker zat gedurende een minuut of vijf wezenloos achter in een ambulance en wilde toen wel weer op de fiets stappen.

Ploegleider Nico Verhoeven vond dat niet verstandig en haalde de belofte met zachte drang over de koers te verlaten. De coach van de Rabo-jeugd vertelde dat Dekker na zijn val al snel weer in de rondte sprong en 'de scheur in zijn gele trui eigenlijk nog het ergst vond'.

De lange rit over 206,5 kilometer van Mers-le-Bains naar Fontaine-au-Pire leverde een zege op voor de Belg Steven Caethoven. Hij versloeg de Amerikaan Mark Renshaw en de Zweed Jonas Holmkvist in de eindsprint. De Nederlander Alain van Katwijk finishte als vijfde.

De Spanjaard Gustavo Cesar Veloso nam de gele trui van Dekker over. Frank van Dulmen is in de algemene rangschikking nu de beste Nederlander, vijfde op 0.17. Koen de Kort heeft dezelfde achterstand op de nieuwe leider.