Freek van der Wart begint vrijdag aan een zo goed als uitverkocht EK shorttrack in Dordrecht. De Europees kampioen van 2013 geniet ervan hoe serieus zijn sport inmiddels wordt genomen in Nederland.

"Ik vind het echt geweldig dat de belangstelling voor shorttrack elke keer weer groeit", zegt de 26-jarige Van der Wart. "Ik vind het mooi om te zien hoe de sport hier nu leeft."

De Zuid-Hollander heeft sinds 2006 het hele traject meegemaakt van een generatie die steeds succesvoller werd en uiteindelijk zelfs aanhaakte bij de wereldtop, met als bekroning de bronzen medaille van Sjinkie Knegt bij de Spelen van Sotsji en de wereldtitel op de aflossing bij de mannen vorig jaar in Montreal.

"Ik ben eigenlijk de enige die er vanaf het eerste moment bij is geweest. Toen we in 2006 begonnen, hadden we een ijsuurtje, maar nog geen trainer, die kwam pas later. Er was niks, alleen Niels Kerstholt had een beetje niveau."

Het leek op dat moment ondenkbaar dat het grootste deel van een EK shorttrack live op de Nederlandse televisie zou worden uitgezonden, zoals dit weekend gaat gebeuren.

"Toen we in 2006 een persbijeenkomst hadden, kwam er volgens mij één iemand om te praten met Niels. We zijn op de foto geweest met z'n allen en konden daarna weer naar huis. Dan is het mooi dat we het nu ruim acht jaar later zo voor elkaar hebben, met zoveel aandacht."

Kantelpunt

Een belangrijk ijkpunt was het vorige EK in Nederland, vier jaar geleden in Heerenveen. Zowel de mannen - de huidige EK-deelnemers Van der Wart, Sjinkie Knegt en Daan Breeuwsma aangevuld met Kerstholt - en de vrouwen pakten het goud op de relay.

"Het was in 2011 niet uitverkocht, maar het leek wel vol voor ons", herinnert Van der Wart zich. "Dat was ook echt al een geweldig spektakel. En in de jaren daarna zijn we goed blijven presteren."

Bondscoach Jeroen Otter verwacht dat het EK in Dordrecht een belangrijke nieuwe mijlpaal wordt voor het shorttrack. "Ik denk dat als we over vier of acht jaar gaan terugkijken op dit toernooi, dat we zullen zeggen dat 'Dordrecht' een kantelpunt was voor de beleving van de sport."

Stimulans

Van der Wart, vorig jaar als titelverdediger vijfde bij het Europees kampioenschap in Dresden, hoopt het dit weekend de favorieten Knegt en Viktor An uit Rusland lastig te kunnen maken.

"Ik was afgelopen week nog niet volledig scherp, maar het ging elke dag een stukje beter. Hopelijk kan het publiek mij een extra stimulans geven en kan ik in het toernooi groeien."

Volgens Otter laat Van der Wart al enige tijd een stijgende lijn zien. "Freek heeft een zomer gehad waarin hij zijn hele lichaam en zijn hoofd weer in orde moest krijgen, hij heeft na de Spelen even de druk van de ketel gehaald. Maar de laatste maanden is hij constant aan het verbeteren, dus ik denk dat we zeker wat van hem kunnen verwachten."

Het EK shorttrack in Dordrecht begint vrijdag vanaf 11.15 uur met de voorrondes op de 1500, 500 en 1000 meter en de relay. Zaterdag volgen dan beslissingen op de 1500 en 500 meter en zondag is de finaledag met de 1000 meter, de 3000 meter superfinale en de eindstrijd van de relay.

Knegt benadert EK in eigen land als 'doodnormale' wedstrijd | Hoe ziet het programma van het EK shorttrack eruit?