Hij schaatst al enkele jaren mee met de wereldtop, maar dit seizoen staat Sjinkie Knegt bij wereldbekers ook constant op het podium. De 25-jarige shorttracker heeft een stap gezet en dat is een prettige gedachte met het oog op het EK in eigen land over drie weken.

"Fysiek was Sjinkie in andere jaren ook al goed, maar hij heeft het nu in zijn hoofd ook aardig op een rijtje", zegt Daan Breeuwsma in gesprek met NU.nl over zijn ploeggenoot die zich afgelopen weekend met overmacht voor de derde keer tot Nederlands kampioen kroonde.

"Hij heeft nu de durf om tegen de grote mannen op kop te rijden. Als je je fit voelt, dan ben je niet bang om van voren te rijden en om die inhaalactie nog even te plaatsen."

Bondscoach Jeroen Otter ziet dezelfde evolutie bij Knegt, die dit seizoen bij alle vier de wereldbekerweekenden minimaal één keer een individuele medaille pakte en in totaal goed was voor vier keer zilver en twee keer brons.

Dat betekent dat de Fries deze jaargang al vaker op het podium heeft gestaan (zes keer) dan in zijn vorige zeven World Cup-seizoenen bij elkaar opgeteld (vier keer).

"Het is niet zozeer dat Sjinkie beter is gaan schaatsen", analyseert Otter. "Hij is alleen op een andere manier zijn wedstrijden gaan benaderen. Hij durft aan te vallen, gaat nu uit van zijn eigen kracht in plaats van dat hij profiteert van fouten van anderen. Dat is uiteindelijk bepalend voor de resultaten."

Enthousiasmeren

De toeschouwers bij het NK in Amsterdam zagen Knegt dan ook race na race op kop rijden, op weg naar alle vier de afstandszeges. "Hier word ik sterker van", verklaarde de Europees kampioen van 2012.

De omslag naar een meer proactieve tactiek kreeg volgens Otter een flinke slinger bij de Spelen in Sotsji, waar Knegt brons pakte op de 1000 meter, en bij het WK een maand later, waar hij Nederland als slotrijder naar de wereldtitel leidde op de relay.

"Het allerbelangrijkste was dat hij zowel bij de Spelen als bij het WK aanvallen inzette die zich uitbetaalden. Dat geeft vertrouwen."

"Sjinkie heeft een heel grote stap gezet dit seizoen", vindt ploeggenoot Freek van der Wart. "Hij rijdt veel makkelijker dan de afgelopen jaren en dat zie je nu ook."

Fenomeen

Het handelsmerk van de 1.74 meter lange Knegt is al enige tijd zijn spectaculaire aanvallen. "Sjinkie is gewoon een fenomeen met inhaalacties", aldus de 27-jarige Breeuwsma, die met Knegt, Van der Wart en Niels Kerstholt het gouden kwartet vormde bij het WK afgelopen maart. "Dat heeft hem ook gebracht naar waar hij nu is."

"Hij haalt niet voor niks al die medailles. Shorttrack is niet alleen maar bikkelen, het is ook een tactisch spelletje en dan kan hij als geen ander. Het is alleen maar top dat wij daarmee kunnen trainen, ik leer van hem. En misschien pas ik het in de toekomst nog wel een keer toe op hem."

Soms weet Knegt zelfs zijn ploeggenoten, die hem al jarenlang op elke training zien, te verbazen. "Het gebeurt niet vaak, maar hij verbaasde me wel bij de relay bij de laatste wereldbeker", wijst de 26-jarige Van der Wart naar de race in Seoul in december, die de Nederlanders wonnen.

"Ik duwde Sjinkie, zag hem van plaats drie naar plaats één gaan en dacht: wow, nu gaan we zeker winnen."

Favoriet

De topvorm die Knegt het hele seizoen al etaleert, zorgt ervoor dat er bij het EK veel verwacht zal worden van de inwoner van Bantega. Het toernooi wordt tussen 23 en 25 januari in Dordrecht gehouden.

"Viktor Ahn is dé favoriet", doelt Otter op de regerend wereldkampioen uit Rusland, die bij de Spelen in Sotsji goed was voor goud op de 500 meter, de 1000 meter en de relay. "En Sjinkie is één van de favorieten."

"Dat vertrouwen straalt af op anderen die denken: ik ben geen Zuid-Koreaan of Chinees, dus ik kan de wereldtop niet halen. Onzin, je kunt de wereldtop altíjd halen. Een heleboel dingen zijn maakbaar."

"Sjinkie laat dat zien en dat is een heel grote winst", stelt Otter. "Daar kun je niet tegenop kletsen. De opkomende jeugd ziet nu: als Sjinkie het kan, dan kan ik dat ook."

Knegt: 'Ik ben een van de favorieten op het EK shorttrack'