Louis van Gaal kijkt uit naar zondag, wanneer hij het met Manchester United opneemt tegen het Chelsea van zijn voormalige assistent José Mourinho.

De Nederlander zag zijn rechterhand na hun samenwerking uitgroeien tot een gevierde manager, maar is daar niet door verrast. "Het is goed dat hij z'n ogen open hield toen hij onder mij werkte", zegt Van Gaal vrijdag op zijn wekelijkse persconferentie.

Mourinho maakte in hun gezamenlijke periode bij FC Barcelona al indruk op zijn leermeester. "Ik wist dat hij talent had, daarom liet ik de wedstrijden om de Catalaanse beker aan hem over. Hij is een geweldige coach en het is fantastisch om hem in andere landen prijzen te zien pakken", prijst Van Gaal zijn protegé.

Het imago van Mourinho doet de werkelijkheid weinig recht aan, meent de Amsterdammer. "Je kunt het je vast niet voorstellen, maar hij is een heel bescheiden en emotioneel mens", onthult de oud-bondscoach van Oranje. "Daar hou ik van. Dat is wel een verrassing, toch?"

Dat de Portugees zulke grote successen zou vieren met FC Porto, Chelsea, Internazionale en Real Madrid had de 63-jarige Nederlander echter niet voorzien. "Zoiets kun je nooit voorspellen."

Zware opgave

Van Gaal beseft dat United zondag voor een loodzware opgave staat op het eigen Old Trafford. Chelsea staat ongeslagen bovenaan in de Premier League, met tien punten voorsprong op 'The Mancunians'. "Het is één van de topploegen, samen met Manchester City."

"José werkt al meer dan een jaar met dit team, maar wist vorig seizoen geen prijs te pakken. Je moet aan een ploeg bouwen. Zij spelen nu echt als een team en dat moeten wij ook doen, maar dit keer negentig minuten lang. Dat deden we wel tegen West Bromwich Albion (2-2), maar toen maakten we individuele fouten."

Het meespelen van Diego Costa bij de Londenaren is nog onzeker, maar Van Gaal stelt zich wel in op een basisplaats van de Spaanse spits. "Als hij kán spelen, staat hij aan de aftrap, want José wil altijd winnen. Hij was al negen keer trefzeker in zeven wedstrijden, dat is echt buitengewoon. Hij steekt dus in een goede vorm, maar hij was ziek en het is dus afwachten of hij speelt."

Ziekenboeg

De oud-trainer van onder meer Ajax en Bayern München kan zondag zelf 'gewoon' een beroep doen op zijn aankopen Ander Herrera en Angel Di Maria. De Spaanse middenvelder was al fit voor het duel met WBA van afgelopen maandag en de Argentijnse dribbelaar miste afgelopen week slechts één training.

Michael Carrick is nog niet klaar voor zijn rentree bij 'The Red Devils', maar maakt vrijdagavond wel weer speelminuten namens de reserveploeg in de uitwedstrijd tegen West Ham United. "Hij heeft eerst wedstrijdritme nodig na vijf maanden blessureleed."

Van Gaal ging ook nog even in op de plotselinge entree van doelman Victor Valdes (ex-FC Barcelona). "Dat heb ik in het verleden vaker gedaan, ik hou namelijk altijd contact met mijn spelers. Zo gaf ik onder anderen Edgar Davids en Ronald de Boer de kans om hun conditie op peil te houden toen ze dat nodig hadden en hij is nu ook één van die spelers."

Mourinho: 'Van Gaal was belangrijk voor mij'