SPA-FRANCORCHAMPS - Dertien jaar geleden debuteerde Michael Schumacher op het circuit van Spa-Francorchamps in de Formule 1. Hij kende het parkoers niet en verkende het rondje van 6,973 kilometer op de fiets. Jordan betaalde de toen 22-jarige Duitser mark voor zijn invalbeurt.

Dertien jaar later werd de 35-jarige Duitser op zijn favoriete circuit voor de zevende keer wereldkampioen. Vijf jaar achtereen was hij de beste in een Ferrari, de eerste twee behaalde hij in een Benetton in '94 en '95. Zeven wereldtitels, een onaantastbaar record. Schumacher groeide uit tot de kannibaal in de Formule 1.

Kimi Raikkonen

Schumacher stuurde zondag zijn Ferrari naar de tweede plaats. Zijn zegereeks van zeven opeenvolgende overwinningen werd gebroken door Kimi Raikkonen. De 24-jarige Fin uit Espoo behaalde in een McLaren de tweede overwinning in zijn loopbaan in 64 races. De derde plaats in de incidentrijke race - de safety car kwam vier keer in de baan - was voor de Braziliaan Rubens Barrichello in een Ferrari.

Tweede plaats

Met de tweede plaats stelde Schumacher zijn wereldtitel vier races voor het einde veilig. Hij had Ferrari graag de 180e overwinning in de zevenhonderdste race gegund, maar het wereldkampioenschap stond voorop. Na de prolongatie van de merkentitel leverde Ferrari voor het vijfde opeenvolgende jaar ook de individuele wereldkampioen. En wat voor een! "Michael", zegt zijn manager Willi Weber die hem in 1989 ontdekte, "is de beste ooit".

Verwachtingen

Voor Ferrari zeker. Die legt jaarlijks zonder met de ogen te knipperen 38 miljoen euro neer voor de Duitser. "Dat geld is goed besteed", vindt Luca di Montezemolo, de baas van Ferrari. "Schumacher is elke euro waard. Hij betaalt ons terug in overwinningen." Dit seizoen voldeed de Duitser zeker aan die opdracht. Hij won twaalf van de veertien races, werd zondag tweede en viel één keer, in Monaco, na een domme fout uit.

Stoppen

Het contract van Schumacher loopt nog twee jaar door. Toch denkt hij nog lang niet aan stoppen. "Zolang ik kan wedijveren met de anderen, blijf ik racen", zei hij eerder in het seizoen. "Ik wil natuurlijk wel in concurrerend materiaal blijven rijden en niet in de achterhoede belanden. Ik heb altijd de ambitie om mee te willen doen om de overwinning. Zolang ik daarin vertrouwen heb, ga ik door."

Geld

Voor het geld hoeft de Duitser niet meer de racebaan op. Zijn vermogen wordt voorzichtig geschat op 400 miljoen euro. Met Tiger Woods is hij de best verdienende sportman in de wereld. Hij bezit allang een privé-jet, een luxueus jacht en een jaloers makend wagenpark. Rond zijn droompaleis in het Zwitserse Vufflens aan het Meer van Genève wordt 24 uur per dag gepatrouilleerd. Zijn vrouw en twee kinderen gaan nooit zonder bodyguards het huis uit.

Kleine snelheidsduivel

De zoon van een kartbaan-eigenaar verdiende zijn fortuin in dertien jaar. In 1991 was hij opgetogen met 1000 mark voor zijn debuut in de Formule 1. Daarvoor verdiende hij 300 mark per maand als leerling-monteur. Nu is hij multimiljonair. "Geld betekent voor mij zekerheid. Ik zal het nooit met twee handen uit het raam gooien." De kleine snelheidsduivel die als jochie van vijftien Duits kampioen in de karting werd, is nooit verdwenen. Die wordt de laatste jaren telkens wereldkampioen in de Formule 1.