Het Formule 1-seizoen gaat dit weekeinde in Australië van start. Na vier titels op rij voor Sebastian Vettel is het reglement flink op de schop gegaan. Een vooruitblik in vijf hoofdpunten.

Ander geluid

Formule 1 klinkt in 2014 anders dan de trouwe kijkers gewend zijn. De hoge gil die de sport 25 jaar zijn kenmerkende geluid gaf is ingeruild voor een doffe brul. Voor het eerst sinds 1988 rijdt de koningsklasse weer met turbomotoren. De atmosferische 2,4-liter V8 is vervangen door een V6-turbo met ondersteuning van twee elektromotoren.

De elektromotoren, die voortaan ERS heten in plaats van KERS, geven de coureur dertig seconden per ronde 160 pk, bovenop de 600 pk van de motor. Dat was in 2013 nog 80 pk gedurende zeven seconden. Waar een coureur zonder KERS in 2013 nog mee kon komen, is het systeem nu vrijwel onmisbaar. De auto's mogen nu 691 kilo wegen, tegenover 642 vorig jaar, om de accu's te kunnen herbergen. De versnellingsbakken hebben nu acht versnellingen.

De coureurs moeten in 2014 aan hun brandstof denken. Voor de race mag nog maar honderd kilo benzine worden meegenomen. Dat was 160 kilo. De hightech geblazen diffusers aan de onderkant zijn verleden tijd. Voortaan is één centrale uitlaat achter uit de motorkap verplicht.

Nieuw strafpuntensysteem

In 2014 wordt een strafpuntensysteem geïntroduceerd. Coureurs worden één race geschorst als ze binnen twaalf maanden twaalf strafpunten krijgen. Per seizoen mogen maar vijf motoren worden gebruikt en moeten versnellingsbakken zes races meegaan, anders volgen respectievelijk tien en vijf startplaatsen terugplaatsing bij de volgende race. Een uitdaging voor de constructeurs, nu volledig nieuwe motoren worden gebruikt.

Testen tijdens het seizoen is in 2014 wel toegestaan. Vier keer mogen de teams twee dagen de baan op. Een ander nieuwtje is dat de coureurs dit jaar persoonlijke startnummers hebben. De meeste ophef ontstond over de regel dat in de laatste race in Abu Dhabi dubbele punten worden toegekend.

Veel nieuwe rijdersbezettingen

Bij slechts twee teams bleef de rijdersbezetting ongewijzigd: Mercedes en Marussia. Lewis Hamilton, Nico Rosberg, Jules Bianchi en Max Chilton bleven aan. Red Bull Racing zag Mark Webber afzwaaien; de Australiër is vervangen door zijn landgenoot Daniel Ricciardo. Toro Rosso zet de jonge Rus Daniil Kvyat in als vervanger. Ferrari ruilde Felipe Massa in voor Kimi Raikkonen. Massa verkaste op zijn beurt naar Williams, dat Pastor Maldonado zag vertrekken naar Lotus om daar Raikkonen op te volgen.

Sergio Perez maakte bij McLaren plaats voor debutant Kevin Magnussen en vond onderdak bij Force India, waar de van Sauber overgekomen Nico Hülkenberg zijn teamgenoot is. Sauber kreeg Adrian Sutil in ruil. Caterham heeft met debutant Marcus Erricson en Kamui Kobayashi een volledig nieuwe bezetting.

Giedo van der Garde (Sauber) en Robin Frijns (Caterham) zijn beiden reservecoureur.

Mercedes lijkt de snelste

Mercedes heeft afgaande op de wintertests de zaken goed voor elkaar. Het team van Hamilton en Rosberg draaide de meeste kilometers en was continu bovenaan de tijdenlijsten te vinden. Teams met een Mercedes-motor lijken sowieso in het voordeel. Zo ook Williams, dat afscheid nam van Renault en voortaan met Mercedes rijdt. Het gevallen topteam liet tijdens de tests in Spanje en Bahrein zien goed mee te kunnen.

Ook de Mercedes-aangedreven teams van McLaren en Force India legden tijdens de tests een goed tempo op de baan. Ferrari wist zich daar als enige 'niet-Mercedes-team' redelijk in te mengen, terwijl ook de met een Ferrari V6 uitgeruste Sauber aardig meekwam.

De problemen doen zich vooral voor bij de teams met een Renault-motor. Red Bull lijkt in potentie een snelle auto te hebben, maar het team van wereldkampioen Vettel kwam tijdens de tests absoluut niet uit de verf. Diverse koelingsproblemen zorgden ervoor dat er nauwelijks kilometers zijn gemaakt met de nieuwe RB10.

Lotus miste de gehele eerste test in Spanje en moet net als Red Bull nog veel werk verrichten. Eenmaal op de baan bleef ook de Lotus nog meerdere seconden uit de buurt van de toptijden. 

Chaos verwacht

Het Australische Grand Prix-weekeinde kan zomaar een van de meest memorabele GP's ooit worden. De kans is aannemelijk dat er flinke snelheidsverschillen tussen de auto's zitten en het is maar de vraag wie de finish überhaupt gaan halen. De betrouwbaarheid van de nieuwe motoren en alle bijbehorende elektronica is een serieus punt van zorg en enkele fraaie ploffende motoren zijn absoluut niet uitgesloten.

Wie vreest dat de Formule 1 langzamer is geworden kan gerust zijn. Tijdens de tests in Bahrein waren enkele auto's al sneller dan tijdens de race in 2013, dus de koningsklasse is er met de komst van de turbo's alleen maar rapper op geworden.

Door de resultaten uit de wintertests lijkt het aannemelijk dat de teams met een Mercedes-krachtbron in Melbourne strijden om de winst, met Ferrari letterlijk en figuurlijk als 'dark horse'. Tussen de laatste testdagen en de aankomst in Australië hebben de teams de auto's ongetwijfeld weer flink bijgeschaafd, dus de eerste vrije training zal meer uitsluitsel moeten bieden. De dominantie van Red Bull is voorlopig hoe dan ook voorbij.

De race start zondag om 7.00 uur Nederlandse tijd. Zaterdag begint op hetzelfde tijdstip de kwalificatie.

Overzicht: De Formule 1-coureurs in 2014