AMSTERDAM - Het stond er zo mooi en stoer, in het officiële programmablad van het Amsterdam Toernooi: "We zijn strikt in wat we vragen van de deelnemende clubs. Zo moeten ze bijvoorbeeld met hun sterkste spelers komen." Met de striktheid van de organisatie van het evenement viel het in de praktijk wel mee. Arsenal opende het toernooi vrijdagavond tegen River Plate (0-0). Zonder sterren.

Sterker, er speelden zelfs twee Ivoriaanse proefspelers van satellietclub Beveren in het basiselftal van de Engelse kampioen. Toch voldeed Arsenal in theorie wel aan de eis van het Engelse organisatiebureau, dat de beste voetballers vroeg en kreeg. De meesten bleven gedurende het hele duel geblesseerd op de bank.

Naweeën EK

Vooraf was bekend dat Campbell, Henry en Vieira niet konden spelen: zij hebben last van de naweeën van het EK. Maar ook Lehmann, Lauren, Ljungberg en Pires waren niet opgenomen in de selectie van coach Wenger. Bergkamp en Gilberto begonnen op de bank. "We hebben duidelijk nog last van het EK", zei perschef Erik van Leeuwen van het toernooi. "Wij kunnen wel eisen dat ze met hun sterkste spelers komen, maar uiteindelijk bepaalt de coach wie hij opstelt. Daar hebben wij geen invloed op. Maar het is wel zonde om zo het toernooi te moeten beginnen. Zeker als je ziet welke namen er bij Arsenal op de bank zijn blijven zitten."

Van Persie

Het gebrek aan topspelers opende de weg voor Robin van Persie. Het 20-jarige talent uit de opleiding van Feyenoord verhuisde afgelopen zomer naar Arsenal en mocht zijn kunsten tonen aan het Amsterdamse publiek. Dat was echter nog niet vergeten dat zijn roots in Rotterdam liggen. Bij elk balcontact - en dat waren er niet veel - floot het chauvinistische publiek de vingers stuk. In de eerste helft schoot hij een keer op doel. Die poging strandde in de eerste ring, hoog over.

Bergkamp

In de tweede helft zakte het niveau naar een nog bedroevender peil. De twee B-teams slaagden er nauwelijks in voor enige beroering te zorgen in de halfgevulde thuishaven van Ajax. Het hoogtepunt? De wissel van Van Persie voor Dennis Bergkamp. Een oud-Feyenoorder voor een Ajax-icoon. Hij kreeg twee doelkansen, maar benutte die niet. Het waren de enige lichtpuntjes van het duel, dat doelpuntloos eindigde. En ook dat zal de organisatie graag anders hebben gezien.