MADRID - De Spaanse wielrenner Roberto Heras heeft donderdag de Ronde van Frankrijk verlaten. Zijn ploegleider Manolo Saiz (Liberty Seguros) bevestigde voor de start van de zeventiende etappe dat Heras door fysieke problemen de strijd heeft moeten staken.

Heras won de Ronde van Spanje in 2000 en 2003. Hij was één van de belangrijkste helpers van de Amerikaan Lance Armstrong in de afgelopen drie jaar, voordat de Spanjaard naar zijn huidige ploeg overstapte.

Ook de Italiaan Alessandro Bertolini (Alessio) en de Fransman Laurent Lefevre (La Boulangere) verschenen donderdag niet meer aan de start. De Est Janek Tombak (Cofidis) stapte af kort na het begin van de etappe, die het peloton over ruim 200 kilometer naar Le Grand Bornand voert.

Heras, die vooraf nog als uitdager van de huidige leider Armstrong werd bestempeld, reed een slechte Tour. Als nummer 45 van het klassement, op bijna een uur van de gele trui, verliet hij donderdag het peloton.