TROON - De vrij onbekende Amerikaanse golfer Todd Hamilton heeft zondag in Schotland op Royal Troon het Brits Open, een van de vier majors, gewonnen. Hij hield in de play-off tegen de ervaren Zuid-Afrikaanse favoriet Ernie Els, de nummer twee van de wereldranglijst, de zenuwen voortreffelijk onder bedwang en sloeg op de vierde extra hole toe. Hamilton verdiende met zijn zege .000 pond (1,1 miljoen euro).

Dat was verreweg de aantrekkelijkste cheque die hij ooit aanpakte. De 38-jarige Hamilton scharrelde de kost de afgelopen elf jaar als prof vooral bijeen op de Japanse Tour.

Daar valt een behoorlijke boterham te beleggen, maar prestatief spreekt het Aziatische circuit niet tot de verbeelding. Dit jaar brak hij evenwel door op de PGA Tour, met een zege in de Honda Classic in maart.

Zondag trad de Amerikaan, na de voorbije dagen al de aandacht op zich te hebben gevestigd, echter definitief uit de schaduw in het volle licht. In de barrage tegen Els gaf geen goklustige Schot veel voor zijn kansen.

Hamilton legde op de korte 17e hole zijn balletje met een voortreffelijk chip op 30 centimeter van de cup en maakte par. Els miste zijn putt van ruim twee meter.

,,Ik heb het reuze naar mijn zin gehad deze week'', reageerde Hamilton geëmotioneerd voor de televisiecamera's. ,,Het is misschien het understatement van het jaar, maar ik ben hier als een vuurpijl boven mezelf uitgestegen.''

Stoppen

Hij voegde er aan toe dat hij vorig jaar nog had overwogen helemaal te stoppen met golf. Het verkrijgen van een card voor de PGA Tour had hem in december op andere gedachten gebracht.

Els en Hamilton waren na vier ronden beiden uitgekomen op 274 slagen, tien onder par. Twee holes voor het einde stond de Amerikaan nog twee slagen voor op zijn concurrent. Zijn afslag voor de achttiende was niet best.

De bal zeilde het struikgewas in. Een bogey was het hoogst haalbare. Els, die de green ervoor ook al een slag had teruggepakt, had een play-off kunnen voorkomen door een birdieputt van een paar meter te maken. Hij faalde. Op de vierde extra hole deed hij dat opnieuw.

Phil Mickelson had halverwege de laatste ronde ook nog een goed uitzicht op de titel, zijn tweede grote van het seizoen na de US Masters, maar de linkshandige Amerikaan verloor heel even de controle. Daardoor kwam hij uiteindelijk een slag te kort om ook mee te mogen doen aan de play-off.