Sebastian Vettel heeft zondag voor de vierde keer in zijn loopbaan de Grand Prix van Japan gewonnen, maar is nog geen wereldkampioen.

De Duitse coureur van Red Bull won een tactische race op het circuit van Suzuka voor zijn Australische teamgenoot Mark Webber. De Fransman Romain Grosjean werd derde. 

Vettel (vijf Grands Prix-zeges op rij) kon zijn vierde wereldtitel nog niet bijschrijven omdat concurrent Fernando Alonso als vierde finishte. Als de Spaanse kopman van Ferrari buiten de de top acht was geëindigd, was Vettel in Japan voor de vierde keer in zijn loopbaan wereldkampioen geworden.

Giedo van de Garde crashte in de eerste bocht in zijn Caterham en viel uit. De Nederlander kwam bij de start klem te zitten tussen Max Chilton en Jules Bianchi, allebei bestuurder van een Marussia.

'VDG' kon een aanrijding met Bianchi niet vermijden en schoot met een snelheid van ruim 200 kilometer per uur de grindbak in en kwam tegen de banden tot stilstand. Hij stapte vervolgens ongedeerd uit zijn wagen. "Ik kon geen kant op", reageerde Van der Garde na afloop. 

Grosjean

Grosjean leek de verrassing van de dag te worden. De coureur van Lotus had een bijzonder snelle start, haalde binnendoor Vettel in en nam voor de eerste bocht brutaal de leiding.

De Fransman hield die koppositie vast tot aan zijn tweede bandenstop. Daarna raakte de Lotus de snelheid kwijt en daar profiteerden de twee piloten van Red Bull van.

De strategie van Vettel om twee keer een pitstop te houden, leverde hem uiteindelijk de winst op. Zijn teamgenoot Webber moest elf ronden voor het einde voor de derde keer nieuwe banden laten omleggen en verspeelde daarmee kostbare tijd.

Vettel beleefde nog wel een benauwd moment toen zijn bolide na de start die van Lewis Hamilton van Mercedes toucheerde. De voorvleugel van de Red Bull prikte in de achterband van Hamilton, die vervolgens met een lekke band de strijd voortijdig moest staken. Vettels wagen bleef onbeschadigd en vanaf plek drie bedacht hij vervolgens zijn succesvolle strategie.

Negentig punten

De 26-jarige Vettel liep door zijn negende seizoenszege weer verder uit op Alonso en heeft nu in het kampioenschap negentig punten voorsprong.

In de resterende vier races zijn nog maximaal honderd punten te winnen voor een coureur en daarmee is de kans aanzienlijk dat Vettel bij de volgende race over twee weken in India de wereldtitel veiligstelt. Een vjfde plaats in India is voldoende voor de titel.

De Duitser rekent zich nog niet rijk. ''Natuurlijk is de titel erg dichtbij. Maar ik blijf er hard voor werken, want het seizoen is nog niet voorbij", aldus Vettel.

Concurrent Alonso gelooft echter niet dat Vettel het wereldkampioenschap alsnog laat schieten. "We blijven het best mogelijke doen, maar ook als Vettel de resterende vier races uitvalt, moet ik ze nog alle vier winnen. Ik denk niet dat dat mogelijk is", aldus de Spanjaard.