HOUSTON/MOSKOU/PAU - De Franse tennissers hebben met moeite de halve finales van de Daviscup bereikt. De titelverdediger won in Pau voor eigen publiek met 3-2 van Tsjechië. Frankrijk treft in de strijd om een plaats in de finale Amerika, dat zich van Spanje ontdeed. Rusland haalde ten koste van Zweden de laatste vier.

Fabrice Santoro groeide na een zwaar bevochten strijd met Bohdan Ulihrach in het Palais des Sports uit tot de held van Frankrijk, dat zich vorig jaar ten koste van Nederland voor de finale plaatste. Nadat de aan zijn lies geblesseerde Sebastien Grosjean in zijn tweede enkelpartij van Jiri Novak verloor (6-3 1-6 3-6 1-6), moest hij voor de Fransen tegen Ulihrach de wedstrijd beslissen. De gedrongen tennisser trok de eerste twee sets naar zich toe, maar bracht zichzelf daarna in de problemen. Ulihrach vocht zich terug in de wedstrijd door de derde en vierde set te winnen. Maar in het beslissende bedrijf maakte Santoro met de steun van het publiek de wedstrijd toch met 6-3 af.

Op het gras in Houston, dat speciaal uit Engeland was overgevlogen, verraste gravelspecialist Alex Corretja Pete Sampras in hun eerste enkelpartij. De Spanjaard won in zijn tiende partij op de groene ondergrond van de zevenvoudig Wimbledon-winnaar. "Dit is één van mijn mooiste overwinningen. Terugkomen van een 2-0 achterstand in sets op gras tegen Sampras is wel heel bijzonder."

Corretja kwam niet ongeschonden uit de strijd. Hij moest zich met een handblessure afmelden voor het dubbel en zijn tweede enkelpartij. Todd Martin en James Blake profiteerden door Juan Balcells en Corretja's vervanger Alberto Martin in het dubbel te verslaan. Martin was in de singles niet opgewassen tegen Andy Roddick. Met 6-2 6-4 6-2 sloeg de jonge Amerikaan zijn land naar de halve finales.

Met de winst van Rusland komt het einde van de loopbaan van Jevgeni Kafelnikov steeds dichterbij. De 28-jarige Rus beëindigt direct zijn carrière als hij de landenwedstrijd wint. Samen met Marat Safin besliste hij het duel met Zweden zaterdag al. Met de steun van dolenthousiaste toeschouwers op de tribune van het Luzhniki Sports Palace in Moskou vocht het duo zich tegen Jonas Bjorkman en Thomas Johansson in het dubbelspel terug van een 2-1 achterstand in sets. De Russen wonnen uiteindelijk met 3-6 7-6 6-7 -5 6-3. "Mijn voornemen om te stoppen is absoluut serieus", benadrukte Kafelnikov. "Hopelijk krijgen de fans nog twee keer de kans mij aan het werk te zien."