LONG BEACH - De 19-jarige Amerikaanse zwemmer Michael Phelps heeft woensdag zijn eigen wereldrecord op de 400 meter wisselslag verbeterd. Hij legde de afstand in Long Beach (Californië) af in 4 minuten en 8,14 seconden.

Zijn vorige record, .09,09, dateert van 27 juli vorig jaar.

Met zijn wereldrecord verzekerde Phelps zich op de eerste dag van de Amerikaanse kwalificatiewedstrijden van zijn eerste startbewijs voor de Olympische Spelen in Athene. De jonge Amerikaan aast bij de OS op het record van Mark Spitz, die bij de Spelen van zeven gouden medailles won. Phelps heeft zich in Long Beach ingeschreven voor zes individuele starts en kan ook nog meedoen aan de estafettes.

"Dit was de eerste stap", zei Phelps na zijn toptijd. "Ik ben opgelucht dat ik dit olympische startbewijs in ieder geval binnen heb. Deze trials veroorzaken meer stress dan de Spelen zelf. Het is mooi dat ik me als eerste van een ticket heb verzekerd." Achter Phelps tikte Erik Vendt als tweede aan in 4.14,09. De winnaar van het zilver in 2000 kan in Athene zijn medaille verdedigen.

Bij de vrouwen pakte de pas 15-jarige Katie Hoff een olympisch startbewijs op de 400 wissel met een tijd van 4.37,67. Kaitlin Sandeno eindigde als tweede in 4.40,39. Op de 400 vrij bij de mannen gingen de tickets voor Athene naar Klete Keller (3.44,19) en Larsen Jensen (3.56,46). Keller liet de tweede tijd van dit jaar noteren. Alleen Grant Hackett was met 3.43,35 sneller bij de Australische kwalificatiewedstrijden.