Het olympisch vuur is vrijdagochtend ontstoken in het Olympisch Stadion in Amsterdam. De vlam keert daarmee terug op een historische plek. Voorafgaande aan de Olympische Spelen van 1928 werd het vuur voor het eerst ontstoken bij de moderne Spelen.

Door Anne Joldersma

"Dit is absoluut een historisch moment", reageerde Pieter van den Hoogenband nadat hij de fakkel het stadion in had gedragen en de vlam had ontstoken. "Ik realiseerde me het eigenlijk pas na afloop. Normaal heb ik niets met ceremonies, maar als ik zie wat dit allemaal teweegbrengt, fantastisch."

Het vuur kwam donderdagavond aan op Schiphol en blijft tot en met de afsluiting van het Europees Jeugd Olympisch Festival (EJOF), dat van 14 tot en met 19 juli in Utrecht wordt georganiseerd, in Nederland.

Van den Hoogenband fungeert als toernooidirecteur van dat evenement. In het Olympisch Stadion werd de vlam ontstoken bij de Olympic Mission, een sportevenement waar 5000 schoolkinderen aan deelnemen.

De drievoudig olympisch zwemkampioen werd vrijdag ook geconfronteerd met zijn eigen sportgeschiedenis. "Ik wist dat het een bijzondere dag zou worden toen ik hier bij het stadion aankwam en al die namen van atleten die ooit goud hebben gewonnen op de plaquette bij de ingang zag. Ha, ja. Ik heb ook even mijn eigen naam opgezocht. Links onderaan."

Zonderland en Wüst

Op het podium werd Van den Hoogenband bijgestaan door olympisch turnkampioen Epke Zonderland en tweevoudig olympisch schaatskampioen Ireen Wüst, die de eed namens de sportende kinderen aflegde. Dat verliep echter niet helemaal vlekkeloos.

"Het ging even fout inderdaad, het moest in twee keer", gaf Wüst na afloop met een glimlach toe. "Maar een slechte generale betekent een goede repetitie", blikte de schaatsster van TVM vooruit op de opening van de Winterspelen, volgend jaar februari in het Russische Sotsji.

"Ik vind het echt super om hier te zijn", vervolgde Wüst. "Het is een gaaf evenement met een belangrijk doel. Steeds meer kinderen zitten te veel achter de computer en kampen met overgewicht. Zo'n kampioenschap voor schoolkinderen is een mooie stimulans om hen aan het sporten te krijgen."

Zonderland, ambassadeur van de Olympic Mission, viel haar bij: "Ik vind het leuk dat ik kinderen enthousiast kan krijgen voor sport. Niet alleen met dit evenement vandaag, maar met de hele wedstrijdreeks."

Olympisch gevoel

De gouden turner was zich er niet van bewust dat er ook geschiedenis werd geschreven. "Ik geloof dat het vuur inderdaad met een officiële fakkel het stadion binnen kwam. Dat is mooi, dat geeft de kinderen ook een olympisch gevoel. Is het ook de echte vlam uit Griekenland? Dat wist ik niet, dat maakt het nog veel realistischer dan ik had verwacht."

Volgens Van den Hoogenband was dat precies het doel. "We borduren voort op de gedachtegang van de vorige Spelen in Londen: 'to inspire a generation'."

Niet de beste kandidaat

De oud-zwemmer ging ook nog in op zijn mogelijke rol als kandidaat voor het IOC. Bij het televisieprogramma Knevel & Van den Brink hield Van den Hoogenband donderdagavond de boot af en verklaarde hij dat hij niet 'de beste kandidaat is' om koning Willem-Alexander op te volgen.

"Ik moet nog eventjes rijpen", voegde hij daar vrijdag aan toe. "Dat kan prima in mijn rol als directeur van het EJOF, ik heb het daar ontzettend naar mijn zin en ik leer veel van Gerard Dielessen (algemeen directeur NOC*NSF) en Henny Smorenburg (oud-voorzitter EURO 2000). Op die manier kan ik ook aan mijn nationale en internationale netwerk werken en mezelf verder ontwikkelen."

Visie en passie

Van den Hoogenband heeft in het verleden wel gesproken met Willem-Alexander over een mogelijke rol als IOC-lid. "Ik merkte dat ik de visie en de passie van de koning over sport deel. Hij doet graag een beroep op de kennis en ervaringen van mensen uit de sport en slaat een noodzakelijke brug tussen sporters en bestuurders. Dat is enorm belangrijk en dat zie ik mezelf in de toekomst ook doen."

Ondanks dat hijzelf naar eigen zeggen nog niet in aanmerking komt voor het IOC, is Van den Hoogenband wel van mening dat het van cruciaal belang voor de Nederlandse sport is dat Willem-Alexander een opvolger bij het comité  krijgt. "We weten het in Nederland vaak beter en als je wilt dat andere landen naar je luisteren dan moet je wel iemand aan boord hebben. Anders staan de beste stuurlui weer aan wal."