De olympische vlam is donderdagavond in Nederland gearriveerd. De fakkel arriveerde even na half acht op luchthaven Schiphol waar oud-zwemmer Pieter van den Hoogenband het vuur in ontvangst nam.

Het olympisch vuur is in Nederland voor het Europees Jeugd Olympisch Festival (EJOF) dat van 14 tot en met 19 juli wordt gehouden in Utrecht.

Van den Hoogenband is toernooidirecteur van het evenement voor jonge Europese sporters in de leeftijd tot en met achttien jaar. Vanuit die functie nam hij de fakkel in ontvangst die door de algemeen directeur van NOC*NSF, Gerard Dielessen, was opgehaald in Griekenland.

"Ik vind dit toch wel een heel bijzonder moment", liet Van den Hoogenband weten toen hij het vuur in ontvangst nam. "Tijdens mijn carrière heb ik mij nooit zo bezig gehouden met ceremonies. Ik wilde alleen zo snel mogelijk op en neer zwemmen in een bak met water. Maar ik vrees dat ik mezelf tekort heb gedaan. Dit is wel heel speciaal."

Bijzondere mensen

Het was voor de drievoudig olympisch kampioen voor het eerst dat hij in aanraking kwam met de vlam. "Hoewel ik in Londen als verslaggever al een keer heel dichtbij het grote vuur was. Maar als ik vanuit mijn eigen herinnering aan het vuur denk, denk ik meteen aan de opening van de Spelen in Atlanta door Muhammad Ali in 1996. Dat heeft echt een heel grote indruk op me gemaakt."

"Of wij voor het festival in Utrecht een even imposante opening in gedachten hebben? We hebben wel een paar hele bijzondere mensen gestrikt die het vuur komen ontsteken. Ik mag helaas nog niet zeggen wie dat zullen zijn."

Het vuur gaat vrijdag naar het Olympisch Stadion in Amsterdam waar het aanwezig is bij de finale van Mission Olympic, een wedstrijdreeks voor scholieren van het voortgezet onderwijs.

Daarmee keert het olympisch vuur terug in het stadion waar het in 1928 voor het eerst ontstoken werd. Sindsdien is het slechts één keer terug geweest op Nederlandse bodem. In aanloop naar de Spelen van Athene in 2004 legde het vuur een tour af waarbij alle voorgaande gaststeden werden aangedaan.

Vanaf zaterdag verblijft de vlam op het olympisch trainingscentrum Papendal. Enkele dagen voor het begin van de EJOF is er een fakkelloop door de Utrechtse wijken.