FARO - Griekenland heeft er in de persoon van Otto Rehhagel een nieuwe god bij. De Duitse bondscoach van de Grieken maakte zich onsterfelijk door de nationale voetbalploeg naar de kwartfinales van het Europees voetbal in Portugal te loodsen. De Grieken verloren zondagavond in Faro weliswaar van Rusland (1-2), maar gaan door omdat ze als tweede in groep A meer doelpunten maakten dan de Spanjaarden. Portugal werd door een zege op Spanje (1-0) groepswinnaar.

Rehhagel had in de aanloop naar de laatste wedstrijd in Groep A de grootste moeite om de euforie bij miljoenen Grieken te temperen. Hoewel de ploeg aan een gelijkspel tegen Rusland sowieso genoeg had om het grootste succes ooit in de Griekse voetbalgeschiedenis te behalen, verklaarde de voormalige succescoach van Werder Bremen voortdurend dat er nog niets was gewonnen.

Hoe serieus hij deze waarschuwing ook verkondigde, het fanatiek meelevende thuisfront wilde daar niets van weten. De verhalen over de komende Spelen van Athene zijn voor even verbannen naar de binnenpagina's van de dagelijkse sportbladen.

Overwinningsroes

De verrassende zege in de openingswedstrijd van het EK tegen gastland Portugal (2-1) en het gelijkspel tegen Spanje (1-1) brachten Athene in een ongekende overwinningsroes. Dat het bereiken van de kwartfinales de Griekse voetbalbond een vermogen kost, kan niemand wat schelen.

De spelers kunnen een premie van 2 miljoen euro verdelen en Rehhagel zelf is goed voor een bonus van 409.000 euro, bovenop zijn jaarsalaris van 600.000 euro netto.

Rehhagel

De waarschuwing van Rehhagel voor al te veel optimisme kwam uit. De start van Griekenland tegen het al uitgeschakelde Rusland was dramatisch. Na ruim een kwartier hadden Kirisjenko en Boelikin de wanorde in de Griekse defensie afgestraft.

Snelste treffer

Kirisjenko maakte in de tweede minuut niet alleen het eerste Russische doelpunt in het toernooi maar ook de snelste treffer in een EK ooit. Vervolgens verzuimden Kariaka en Boelikin de Grieken de genadeklap toe te dienen. Rehhagel zag het gestuntel van zijn ploeg met grote woede aan, maar hij bedaarde enigszins toen Vrizas vlak voor rust de 2-1 maakte.

De trainer had ook na rust geen moment rust. Even leken de Grieken de wedstrijd in handen te nemen, maar het overwicht op het middenveld was van korte duur. Daarna moest Rehhagel schreeuwen en tieren om zijn zwalkende ploeg overeind te houden. De Grieken en Rehhagel hadden echter het geluk dat de Russen opnieuw grote kansen verprutsten.