FARO - In enkele seconden werd Juan Carlos Valeron het koningskind van Spanje. De stilist van Deportivo La Coruna, genoemd naar de koning, stond nog maar enkele seconden als invaller op het veld toen hij raak schoot tegen Rusland. Zijn treffer in de 60e minuut was goed voor de overwining met 1-0.


Invaller Valeron scoort met zijn eerste balcontact

Spanje kwam op de eerste dag van de EK-eindronde in Portugal naast Griekenland aan de leiding in Groep A te staan. De Grieken hadden in het openingsduel het gastland verrast met 2-1.

Spanje was zielsgelukkig met de eerste overwinning na een reeks van zeven zeer teleurstellende duels tijdens de voorgaande eindronden. De kleine triomf was in alle opzichten verdiend. Coach Inaki Saez moest er wel een gouden wissel voor toepassen. In de 59e minuut haalde hij de succesvolle spits Morientes (22 doelpunten in interlands) eruit voor de technicus Valeron.

Morientes

Morientes had een uur gevangen gezeten bij het centrale verdedigingsduo Sjaronov - Sennikov. Hij was slechts één keer echt gevaarlijk geweest. De Russen waren nog niet ingesteld op Valeron toen hij de eerste aanval afrondde met een snoeihard schot van 18 meter. De treffer was het breekpunt en betekende gelijk de beslissing. "Een gelukje", erkende de matchwinner. "Deze wissel passen we vaak toe", weerde coach Saez loftuitingen af.

In de eerste helft deed zich één opwindende minuut voor, de 36e. Morientes kopte hard in op een voorzet van Vicente. De Russische doelman Ovtsjinnikov redde met een reflex. In de direct ingezette counter speelde de weergaloze Alenitsjev zichzelf vrij met een solo. Doelman Casillas kon het iets te zwakke schot nog net naast de paal drukken.

Rusland was het Spaanse openingsoffensief goed doorgekomen. Het buurland van Portugal toonde de vurige wens sinds 1984 (verloren finale in Parijs tegen het Frankrijk van Platini) eindelijk weer eens een sterk EK te spelen. In het openingsduel te Faro stoorde Spanje vanaf de aftrap op de helft van de tegenstander om de aanvallen snel en effectief uit te voeren.

Rusland

Rusland verdedigde zich met harde middelen. Binnen een half uur kregen Goesev, Sjaronov, Smertin en Aldonin de gele kaart. In het doelgebied heerste Ovtsjinnikov. Morientes kreeg geen centimeter ruimte.

Na een kwartier ontstond een evenwichtige strijd. Rusland kwam tot aanvallen en schoten, maar die waren doorgaans te zwak. Het rustsignaal kwam met een logische 0-0-stand. In de tweede helft wilde Spanje iets terughoudender spelen om voorin meer ruimte te creëren voor de snelle spitsen Morientes en Raul.

Valeron

De Russen, die duidelijk niet-verliezen prefereerden boven willen-winnen, weigerden die ruimte te geven. Na een kwartier greep Saez in en boekte onmiddellijk succes. Valeron maakte geschiedenis als een van de snelste scorers als invaller in een EK.

Rusland moest na de treffer wel meer op de aanval spelen. Spanje kreeg zo de gewenste ruimte. Kansen kwamen er ook, maar te egoïstisch optreden van Valeron en Raul stond meer doelpunten in de weg.

Irritatie

In de slotfase mondde de Russische irritatie uit in een rode kaart voor Sjaronov. De Zwitserse arbiter Meier zond hem weg na twee gele kaarten. Coach Jartsev van Rusland was teleurgesteld en boos. "Wij hadden geen balans in het elftal, dat heeft ons genekt. Maar we gaan door. Portugal is onze volgende opponent. Als Griekenland kan winnen van Portugal kunnen wij het ook."