De beschuldigingen in verschillende media dat Paolo Di Canio een fascist of een racist is schenden zowel de integriteit van de Italiaan als die van Sunderland, dat hem zondag benoemde tot manager. 

Dat stelt Margaret Byrne, de algemeen directeur van de Premier League-club die tegen degradatie strijdt.

"Het doet pijn om de reacties op zijn aanstelling te lezen. Hij is neergezet als een racist, als iemand met fascistische sympathieën. Dat is niet alleen voor hem beledigend, maar ook voor de club", zegt Byrne tegen de BBC.

Vanwege de komst van Di Canio legde vicevoorzitter David Milliband, de voormalige minister van buitenlandse zaken, zijn functie neer.

"Teleurstellend dat sommige mensen er een politiek circus van maken", reageert Byrne. "Iedereen die uitvoerig met Paolo praat, zoals wij hebben gedaan, zal tot de conclusie komen dat hij een eerlijke man is, iemand met principes. Hij is gedreven en gepassioneerd."

Interview

Di Canio, die onder meer voor Lazio, Juventus, Napoli, AC Milan, Celtic en West Ham United speelde, werd in 2005 door de FIFA beboet nadat hij een doelpunt had gevierd met een fascistische groet. In een interview liet hij toen weten: "Ik ben een fascist, geen racist."

Maandag meldde de Italiaan dat die uitspraak uit zijn verband is getrokken. "Ze hebben de context heel negatief weergegeven. Toen ik in Engeland speelde, was ik goed bevriend met zwarte spelers als Trevor Sinclair. Al dat gepraat over racisme is onzin."