PARIJS - Zaterdag Russisch, zondag Argentijns. Na het ontstaan van een volledig Russische finale (Myskina - Dementjeva) in het vrouwen enkelspel, evolueerde het mannen enkelspel op Roland Garros naar een volledige Argentijnse eindstrijd: Gaston Gaudio versus Guillermo Coria om de Open Franse tennistitel. Een van beiden zal landgenoot Guillermo Vilas na 22 jaar opvolgen als winnaar in Parijs.

Beide Argentijnse gravelspecialisten bereikten voor de eerste keer in hun tennisloopbaan de eindstrijd van een grandslamtoernooi. De 25-jarige Gaudio versloeg vrijdag zijn landgenoot David Nalbandian. Gaudio, nummer 44 van de wereld, vernederde de als achtste geplaatste Nalbandian en won in drie sets: 6-3 7-6 6-0.

Arbitrale blunder

Gaudio won de eerste set eenvoudig met 6-3. Nalbandian kwam in het tweede bedrijf met 5-2 voor, maar de finalist van Wimbledon liet zijn landgenoot terugkomen en gaf in de tiebreak (7-5) de set alsnog uit handen. Hij was op een beslissend moment woedend over een arbitrale blunder. Hij had het gelijk volledig aan zijn kant, want Gaudio serveerde van de verkeerde kant, maar de umpire was onvermurwbaar.

In de derde set was van een gelijke strijd geen sprake meer; Gaudio gunde Nalbandian niet eens meer een game: 6-0. De winnaar huilde van geluk. De partij duurde uiteindelijk 2 uur en minuten. Nalbandian grossierde in foutslagen. Hij sloeg er 46. Gaudio had 19 keer een mispeer.

Sensatie

Coria - Henman was een bloedstollende partij tussen twee stijlen. Met zijn aanvallende serve-volley pakte de Brit de eerste set. Toen hij op 1-1 de serve van de 3e geplaatste favoriet brak, hing een sensatie in de lucht. Zou Henman de eerste Brit worden in de finale te Parijs? Het had er even de schijn van, want Coria had vooralsnog geen antwoord paraat.

De 22-jarige Argentijn, de beste tennisser op het rode stof van deze tijd, was woedend. De stoom kwam uit zijn oren en hij smeet met zijn racket. Op 3-4 hervond hij zijn gewone hoge niveau met een rebreak naar 4-4. Vanaf dat moment had Coria de overhand en trok hij de partij naar zich toe. Henman berustte: "Dat is sport", zei hij sportief. "Het was een fantastische wedstrijd", vond Coria na uur 47 minuten. "Ik ben intens gelukkig dat ik in de finale sta."