PARIJS - Martin Verkerk in Parijs is een goochelaar met zijn eigen legende. Verleden jaar was het Horna uit Peru, dit jaar Hanescu uit Roemenië. Bij keren lag een retourtje Alphen aan den Rijn klaar op Roland Garros. Beide keren toverde Nederlands langste tennisser voor zichzelf de derde ronde van de Open Franse uit zijn hoge hoed.

Verkerk triomfeerde donderdag met 4-6 6-3 3-6 6-0 3-0 opgave over de 22-jarige Victor Hanescu. Na de derde set hing een donkere wolk over zijn kansen op de rest van het gravelgrandslam met de beste 32, want hij speelde lang niet op zijn best.

Ontsnapping

Vorig jaar stond hij vrijwel totaal verloren tegen Luis Horna; -5 achter in de vijfde set. Na zijn ontsnapping langs drie matchpoints voor de Peruviaan ontvouwde zich het Alphense wonder. Verkerk kreeg de geest en gaf de ene na de andere toptennisser rammel in zijn rush naar de finale tegen (toen) 's werelds beste gravelaar Juan Carlos Ferrero: de Amerikaan Vince Spadea, Duitser Rainer Schüttler, de Spanjaard Carlos Moya en de Argentijn Guillermo Coria.

Zaterdag mag Verkerk het opnemen tegen de Australiër Lleyton Hewitt, voormalig nummer 1 van de wereld, van wie hij dit jaar twee keer verloor: in Sydney in de halve finale en in Düsseldorf voor de World Team Cup. "Ik kijk uit naar die wedstrijd", sprak Verkerk strijdlustig.

Bijgelovig

Bijgelovig als hij is, doet hij in Parijs alles hetzelfde. Logeren in hetzelfde hotel, elke dag hetzelfde eten bij dezelfde Japanner, trainen met dezelfde coach (Nick Carr). En..., ontsnappen aan verlies in de tweede ronde.

De wedstrijd tegen Victor Hanescu, net als hij 1.98 meter lang en speler van achteruit, was verre van finaleniveau. Verkerk zat absoluut niet goed in de wedstrijd. Hij schudde dikwijls met zijn hoofd, vooral na zwakke opslagbeurten. Hij had verschillende servicegames met twee of drie dubbele fouten. In totaal sloeg hij er veertien, tegen niet meer dan zeventien aces. Coach Nick Carr was boos en ontevreden. "Martin speelde te defensief, er was van alles gaande in zijn hoofd."

Vechtlust

De eerste set ging met 4-6 verloren op het eerste breekpunt voor Hanescu. Verkerk had er ook een gehad, op 4-4, maar niet verzilverd. De tweede set trok hij op vechtlust naar zich toe, nadat hij zijn eerste servicegame had ingeleverd. Hij brak terug naar 3-3 en stoomde door naar 6-3. In de derde set kon Verkerk de breekpunten weer niet afmaken. Hij raakte met 1-3 achter en verloor de tweede set met 3-6.

Verkerk leek de uitschakeling nabij. In de vierde set was plotseling alles anders. De stoïcijnse Hanescu ging plotseling zeer zwak serveren. Zeker 50 km/u zachter dan voorheen. Het bleek dat hij een blessure in het linker bovenbeen had opgelopen. Verkerk had eerst niets in de gaten, maar won wel de games achter elkaar. Op -0 voor hem liet Hanescu de fysio van dienst en de dokter komen. Zijn bovenbeen werd een beetje gemasseerd, maar het hielp niet zo veel. De Roemeen, die eerder bijna elke bal had gehaald, bewoog amper nog. Na 6-0 in de vierde set en 3-0 in de vijfde gaf hij op.