INDIAN WELLS - Daniela Hantuchova heeft zich zaterdag gemeld aan het front van het vrouwentennis. De 18-jarige Slowaakse verraste Martina Hingis in de finale van de masters in de Californische plaats Indian Wells. Bij de mannen zegevierde, veel minder onverwacht, Lleyton Hewitt. De favoriete Australiër deklasseerde Tim Henman zondag in de eindstrijd. De Brit werden slechts drie games gegund: 6-1 6-2.

De 21-jarige Hewitt vertoefde voor zijn eerste mastersvictorie slechts 81 minuten op het centercourt. Hij verdiende met die 'inspanning' ongeveer 430.000 euro. "Ik speel graag in Amerika", zei hij met een grijns op het gezicht en de cheque in de hand. Het was ook al zijn achttiende opeenvolgende winstpartij in de Verenigde Staten. Die zegereeks begon vorig jaar bij de US Open. Hij won onlangs ook het toernooi van San Jose.

Geen angst

Hantuchova had ook niet erg veel tijd nodig haar eerste toernooizege in haar eerste finale te behalen: 6-3 6-4 in 75 minuten. Dat was uiterst verrassend. "Ze speelde zonder angst", bedacht de als tweede geplaatste Hingis als belangrijkste reden. "Ze zocht en vond constant de lijnen."

Hantuchova werd de laagst geplaatste speelster (18) in de historie die een masters op haar naam bracht. "Een droom komt uit", stamelde de 1 meter 81 lange en 56 kilo lichte Slowaakse uit Bratislava.

Door haar overwinning dringt ze voor de eerste keer sinds haar overstap naar de profs in mei 1999 de toptwintig binnen. Ze stijgt op de wereldranglijst van 26 naar 17, Hingis van 4 naar 3.

Hingis

Hantuchova verdiende 375.000 euro in de Californische woestijn, maar belangrijker dan het geld was het respect van de vrouwentop. Op haar weg naar de finale versloeg ze de Oostenrijkse Schett (16e geplaatst), de Belgische Hénin (3) en de Amerikaanse Lisa Raymond (12).

"Ze heeft alles om een grote te worden" , oordeelde Hingis die slechts drie jaar ouder is maar al vijf Grandslams en veertig toernooizeges achter haar naam heeft. "Haar spel lijkt op dat van Davenport", zag Hingis. "Alleen is ze sneller, jonger en speelt ze nog dichter tegen de lijnen."

Winners

Hantuchova vuurde in de finale dertig winners af. Tot 4-1 in de tweede set bezat ze geen vrees. "Op dat moment", bekende ze, "wist ik dat ik dichtbij een sensatie was. Ik kon de finale winnen en die wetenschap maakte me nerveus." Hingis kwam terug tot 5-4. "Die laatste game was de belangrijkste in mijn loopbaan."

In het gemengd dubbel won ze twee grandslams maar die overwinningen vielen in het niet bij haar zege in Indian Wells. Met een forehand in de rechterhoek van de baan maakte ze de partij uit. "Begrijpen doe ik het nog niet", verklaarde ze. "Het zal nog wel enkele dagen duren voordat ik mijn prestatie verwerkt heb. Ik speelde vrijuit, had niets te verliezen en raakte in een roes. De laatste games waren de moeilijkste, maar ik sloeg me er door heen."