SEPANG - Ralf Schumacher heeft zijn vierde GP-zege in de Formule I behaald. De 26-jarige Duitser stuurde zijn Williams-BMW zondag op het circuit van Sepang naar de overwinning in de Grote Prijs van Maleisië, de tweede race om het wereldkampioenschap.

De Colombiaan Juan Pablo Montoya maakte er voor de 80.000 toeschouwers een dubbelslag van voor Williams-BMW, de eerste sinds de GP van Portugal in 1996 (Villeneuve-Hill). Met 39,7 seconden achterstand werd hij tweede voor viervoudig wereldkampioen Michael Schumacher die in de laatste ronde de derde plaats afpikte van de Brit Jens Button.

Terwijl Ralf Schumacher fluitend naar de overwinning reed, was Michael in de hitte (34 graden) en hoge vochtigheid (53 procent) bezig aan een agressieve inhaaljacht. De oudste Schumacher toucheerde kort na de start van pole positie de Williams van Montoya en bleef niet schadevrij. Hij maakte na de eersteronde noodgedwongen een pitsstop om de voorvleugel te vervangen en begon als laatste aan de race over 54 ronden van 5,4 kilometer.

"Soms betekent een derde plaats even veel als een overwinning", keek de titelverdediger na de race terug. "Ik heb altijd in mijn kansen geloofd en het maximum uit mijn wagen gehaald. Ook toen de achterstand op Button eigenlijk te groot was." De kopman van Ferrari was tevreden over het begin van het seizoen. "Veertien punten uit twee races met de oude wagen is meer dan ik verwacht had."

Voor McLaren-Mercedes werd de GP van Maleisië een drama. De Schot Coulthard en de Fin Raikkonen vielen met motorpech op. "Ik moet me bij beide coureurs verontschuldigen", aldus sportbaas Haug van Mercedes. "In beide gevallen was er sprake van een technische storing waaraan zij niets konden doen."

Na de blikschade was Michael Schumacher kansloos voor prolongatie van de titel op Sepang, waarop hij de laatste twee jaar won. Zijn ploeggenoot Barrichello kreeg wel de kans op de zege. Door de crash nam hij de leiding in handen en stond die pas in de e ronde bij zijn eerste pitsstop af aan Ralf Schumacher. Ferrari koos op het warme asfalt (47 graden) voor twee stops om tanken en banden te verwisselen.

Williams-BMW durfde Ralf Schumacher één keer te laten binnenkomen voor het noodzakelijke onderhoud. "Het was een uitgekiende strategie, de banden (Michelin) waren perfect", vond de jongste Schumacher. "De auto reed als een zonnetje. Het was mijn dag, alles liep prima. Ik denk dat Michael zelfs zonder schade niet in mijn buurt was gekomen. Daarvoor was mijn wagen te optimaal."

Ralf Schumacher werd in de 40e ronde zeker van de overwinning. In die omloop blies Barrichello zijn motor op. Montoya was ondertussen opgeschoven naar de tweede plaats. De Colombiaan werd door de jury verantwoordelijk gesteld voor het incident met Michael Schumacher en kreeg een tijdstraf in de pits.

Straf

"Die straf", oordeelden beide Schumachers en Montoya, "was unfair. Er gebeuren wel ergere dingen in de Formule I. Er was van schuld geen sprake." De boete kon de pret bij Williams niet bederven. De renstal was oppermachtig.